Illness, Cure and Healing


“Decide, my dear; better mistakes than paralysis.”

These are Julie’s words, a woman overflowing with energy, prevented from moving during the 22 years of her paralysis.  An active girl in Cuvilly, traveling, shopkeeper, comforting the sick, leading the parish, Julie lost the use of her legs at the age of 31 years and would only regain her active life at the age of 53.  During the 12 years that remained of her life, she displayed an intense activity, completely devoting herself to the realization of her apostolate, the Christian instruction of poor girls.  The long days of inactivity and pain during her paralysis taught her to appreciate the joy of being able to perform the simplest tasks!

The circumstances of her paralysis

In 1774, Julie was speaking with her father at home, when a large rock was thrown through the window and a shot was heard.

Gunshot at father. Picture by Sr Genevieve of S.H. (1878-1941) in the book The Charred Wood.

Neither Julie nor her father were hurt but this attack caused such an extreme shock to her overworked body that it was the cause of a serious illness.  In 1782, an epidemic erupted and the unenlightened doctors thought it was best treated by bleeding the feet.  The village surgeon submitted Julie to such abundant bleedings that, little by little, she was deprived of the use of her two legs and she had to stretch out on a bed that she would not leave for 22 years. 

The importance of prayer during her illness

Formerly so active, Julie waited on an invalid’s bed and she drew strength in her faith passing several hours each day in prayer.

In “To Heaven on Foot,” (1969), Sister Mary Linscott writes:

“Julie conceived prayer as the key force in a cycle which bore the soul to God and then, in him, poured it out in the service of others.” 

“Julie said to Sister Stephanie Warnier that during the course of the first eight years of her paralysis, she knew neither isolation nor weariness because she was filled with the presence of God and was sustained by the strength and joy of which the effects were almost tangible. It is during these years of paralysis that Julie became aware of the divine paradox that action is accomplished in inaction.  Julie was energetic by nature; however, she accepted no longer being able to walk because she saw in it the will of God.  Physically inactive, without plans for the future, Julie learned in the school of suffering and silence the lessons that she would one day teach with all the strength of a return to health.  When, at the age of 53, she took up her active life, she fully appreciated the paradox in the of the weak things of the world that the providence of God uses to realize great works.  Her joy and confidence in God never weakened.” 

The circumstances of her cure  

Cure of Julie. Picture by Sr Genevieve of S.H. (1878-1941) in the book The Charred Wood.

On February 2, 1804, Julie founded the Congregation of the Sister of Notre Dame with Françoise Blin de Bourdon.  Since her legs were still paralyzed, Julie experienced some difficulties actualizing her apostolate.  On a beautiful morning, Father Enfantin, a Father of the Faith, suggested that she make a novena to the Sacred Heart, without telling her the reason.  Julie accepted and, on June 1, 1804, she was miraculously cured. 

Handwritten from the Memoirs of Mother Saint Joseph, preserved in the General Archives in Namur, with respect to Julie’s cure.

In her Memoirs, Françoise wrote: “One of the missionaries, Father Enfantin, was so zealous and full of faith that he was inspired to make a novena to the Sacred Heart to obtain our mother’s cure.  When he began, he merely told Julie that he was making a novena and requested her to join him, which she did without questioning. 

On June 8, Friday, Feast of the Heart of Jesus [In reality, the cure occurred on June 1st and not the 8th as Mother Saint Joseph indicates.] , the fifth day of the novena, when Mère Julie was in the garden alone, Father Enfantin came to the house, in the evening after supper while it was still light.  Mère Julie was in the garden alone, in her chair to take some air.  He came up to her and said:  “If you have faith, Mother, take a step in honor of the Heart of Jesus.”  Julie rose and took a step, something she had not done for twenty-two years.” “Take another,” he said.  “Another.”  Then, “That will do; you may sit down now.”  Julie took her seat, though she assured Father that she was able to walk even further. 

Henceforth, Julie was able to participate in the Amiens mission preached by the Father of the Faith and, then, she accompanied them to Saint-Valéry-sur-Somme and at Abbeville where she evangelized the populace. 

In “To Heaven on Foot,” Sister Mary Linscott speaks to us of this cure:

“A careless surgery had so damaged one bone in her foot that the doctor, who was asked to verify her relics when they were exhumed in 1888, hesitated to authenticate it, as he said that a person with such a malformed bone could never have walked at all.  Julie knew that she walked in virtue of a miracle.  In 1804 she had taken her first steps after twenty-two years of helplessness, in obedience to a command: ‘If you have any faith in the Sacred Heart, take a step forward.’  Whether the power of walking was restored by rectifying the surgeon’s clumsiness or simply in spite of it, she never paused to question.  It sufficed for her that God had restored her health and energy.  Her one ambition was to use both for his glory.” 

Concerning the influence of the Fathers of the Faith

Thanks to a caring Faith of the Faith, Father Enfantin, Julie regained the use of her legs and was able to begin her apostolic vocation.

In 1799, a new society called the “Fathers of the Faith” was formed in the spirit of the Company of Jesus (suppressed in 1773).  Although Julie does not clearly mention the Ignatian inspiration in her work, this is evident.  The Fathers of the Faith were present at important moments in the foundation of the Congregation as at the time of her cure. 

Among them, we can cite Father Enfantin who invited Julie to stand up while in the middle of a novena to the Sacred Heart but also Father Thomas who said Mass in Julie’s room at the Blin town home in Amiens and fled to Bettencourt with Julie and Françoise.  Father Varin invited Julie to work for the glory of God and offered the first rule to the community or Father Leblanc who accompanied Julie to Flanders where she would establish several schools.  On October 14, 1805, Julie took, moreover, the name of Sister Saint Ignatius.

Concerning her devotion to the Sacred Heart

It’s not for nothing that her miraculous cure proceeded in the name of the Sacred Heart.  Julie had grown up with a strong personal attachment to the devotion to the Sacred Heart.  Elle propagated it in Cuvilly, introduced it in Belgium and left it as a heritage in the Congregation.

As we have already mentioned in the theme for the month of March, Julie had a devotion to the Sacred Heart as did other members of her family.  In her juridical deposition made in Beauvais in 1882, Madame Victoire Berthelot (great-niece of Julie Billiart) attested that the cult of the Sacred Heart was transmitted as a heritage: My mother told us: ‘I pray to the Sacred Heart, children.  Preserve this devotion. It is a family devotion.’”

Confraternity of the Sacred Heart of Jesus established in Cuvilly. Handwritten list by Father Dangicourt found in a manual of prayers. The tenth name of the first list is that of Julie Billiart, followed a little lower by those of her sister, Marie-Madeleine, her brother Louis-François and several relatives. The original document has disappeared but fortunately this list is reproduced in Father J. Clare’s, The Life of Julie Billiart, Sands and Company, 1909.

Importance of walking during the last twelve years of her life

After 22 years of paralysis, Julie never was able to hope to walk again.  In a space of ten years, she undertook many trips in a stagecoach, on the back of a donkey or even often on foot in order to establish schools for poor girls.  Although she accorded the greatest importance to prayer, Julie spent the last years of her life on the road, caught up in action. 

In the General Archives in Namur, one can find a little note on which Françoise counted Julie’s trips:  120 in ten years!

Note signed by Françoise

According to a study of Sister Mary Hayes, Julie would have made, in reality, 119 trips.  But if one takes into account the many times that Julie redirected her travels in order to cover a broad range of preoccupations, Sister Mary Hayes estimates that Julie’s trips would reach the number 378.

Julie established the first schools in Amiens, Saint Nicolas, Namur, Montdidier, Rubempré and Jumet without needing to cross boarders since Belgium did not yet exist.  If, in Amiens, they frowned on Julie’s travels, it was not the same in Namur where she was supported by Monsignor Pisani who was in favor of all her actions on behalf of her establishments.  She traveled for miles to assure a welcoming home for the sisters and their students.  In 1809, she was at Saint Hubert; in 1810, it was the foundation of Nouveau Bois in Ghent and, in 1811, the installation at Zele.  In spite of war during the last years of the Napoleonic regime, Julie still pursued her work of education by opening schools in Andenne, Gembloux and Fleurus.

On the map, Mère Julie’s foundations:
  1.  Saint Nicolas (1806)
  2. Montdidier (1807)
  3. Namur (1807)
  4. Jumet (1808)
  5. Rubempré (1808)
  6. Saint Hubert (1809)
  7. Ghent (1810)
  8. Zele (1811)
  9. Raineville (1812)
  10. Andenne (1813)
  11. Gembloux (1813)
  12. Fleurus (1814)

Her strength of soul

How was Julie, a girl so active during her youth and who did not spare any effort to help her parents, able to find strength during her long years of illness?  Among Julie’s most striking characteristics, her contemporaries relate, in particular, her greatness of soul and her courage.  Struck by so many trials, among which was her illness, she didn’t let them get her down. On the contrary, she placed her confidence in God, whose “will expressed itself in all things.”  She gave proof of a courage, a lucidity and a sense of humor which affected all who knew her. 

Sister Mary Linscott speaks to us of this fortitude that Julie exercised:

“Fortitude is a great gift and a root of greatness.  It is the quality of attack, of strength, vigor and energy.  Positively, it brings confidence, with power, success and limitless desire; negatively, it gives rise to the refusal to give in, to endurance and perseverance, and to patience.

Saint Julie wrote: “More than ever I see the need of strong, brave, generous souls, manly souls, who are afraid of absolutely nothing on this earth except sin and displeasing God….  Come on now, courage!  courage! courage!  but a manly courage, my dear sister, don’t let any difficulty ever put us off…  We need brave apostolic souls for our vocation, those who are not afraid of difficulties and who have no reserves with God….  If we only have a middling virtue, the work won’t last, it needs souls of steel to hold firm in the world we live in.”

Maladie et guérison


« Décidez-vous, ma chère, il vaut mieux se tromper que d’être paralysée. »

Ces paroles sont celles de Julie, femme débordante d’énergie, empêchée de bouger durant les 22 années de sa paralysie.  Jeune fille active à Cuvilly, voyageant, commerçant, réconfortant les malades, prenant la tête de la paroisse, Julie perdit l’usage de ses jambes à l’âge de 31 ans et ne retrouva sa vie active qu’à l’âge de 53 ans.  Pendant les douze années qui lui restèrent à vivre, elle déploya une activité intense, se consacrant pleinement à la réalisation de son apostolat : l’instruction chrétienne des jeunes filles pauvres.  Les longues journées d’inactivité et de peine durant sa paralysie lui apprirent à apprécier la joie de pouvoir s’acquitter des moindres tâches !

Les circonstances de sa paralysie

En 1774, Julie discutait avec son père chez elle, quand une grosse pierre fut lancée à travers la vitre et un coup de feu se fit entendre.

Attentat contre le père de Julie. Dessin de Sr Genevieve du Sacré-Cœur (1878-1941) dans le livre The Charred Wood.

Ni Julie ni son père ne furent atteints, mais cet attentat causa à la jeune fille une frayeur extrême dans cet organisme surmené par le travail, ce fut la cause d’une grave maladie.  En 1782, survint une épidémie que les médecins peu clairvoyants de l’époque croyaient guérir par une saignée aux pieds. Le chirurgien du village soumit Julie à d’abondantes saignées qui, peu à peu, lui enlevèrent l’usage des deux jambes, elle dut s’étendre sur un lit qu’elle ne quittera plus pendant vingt-deux ans.

Importance de la prière durant sa paralysie
Autrefois si active, Julie attendait sur un lit de malade et elle se renforçait dans sa foi passant plusieurs heures par jour en prières.

Dans « Au ciel à pied » (1969), Sœur Mary Linscott écrit : « Julie concevait la prière comme la force essentielle qui portait l’âme à Dieu et lui permettait ensuite de se déverser au service d’autrui » .

« Julie dit à Sœur Stéphanie Warnier qu’au cours des huit premières années de sa paralysie, elle n’avait jamais connu ni l’isolement ni la lassitude, parce qu’elle était remplie de la présence de Dieu et soutenue par la force et la joie d’une oraison dont les effets étaient presque tangibles.  C’est durant ses années de paralysie que Julie prit conscience du paradoxe divin de l’action accomplie dans l’inaction.  Julie était énergique de nature ; elle accepta cependant de ne plus pouvoir marcher parce qu’elle y voyait la volonté de Dieu.  Physiquement inactive, sans projets pour l’avenir, Julie apprit à l’école de la douleur et du silence les leçons qu’elle enseignerait un jour avec toute la force d’une santé retrouvée.  Lorsque, à l’âge de 53 ans, elle reprit sa vie active, elle apprécia pleinement le paradoxe des choses faibles de ce monde dont la providence de Dieu se sert pour réaliser de grandes œuvres.  Sa joie et sa confiance en Dieu ne faiblirent jamais. »

Les circonstances de sa guérison

Guérison de Julie. Dessin de Sr Genevieve du Sacré-Cœur (1878-1941) dans le livre The Charred Wood.

Le 2 février 1804, Julie fonda avec Françoise Blin de Bourdon la congrégation des Sœurs de Notre-Dame.  Toujours paralysée des jambes, Julie éprouva des difficultés dans la réalisation de son apostolat.  Un beau matin, le Père Enfantin, Père de la Foi, lui proposa une neuvaine au Sacré-Cœur, sans lui en faire connaître le motif.  Julie accepta et, le 1er juin 1804, elle guérit miraculeusement.

Quatre pages des Mémoires de Françoise relatant la guérison de Julie. L’original des Mémoires est conservé aux Archives Générales à Namur.

Voici ce que dit Françoise dans ses Mémoires à propos de la guérison de son amie Julie:

Un de ces messieurs (Le Père Enfantin, Père de la Foi) très zélé et plein de foi, eut l’inspiration de faire une neuvaine au Cœur de Jésus pour obtenir la guérison de notre Mère.  Il lui dit, lorsqu’il l’eut commencée, qu’il faisait une neuvaine pour quelqu’un et qu’elle s’unisse à lui ; ce qu’elle fit sans plus d’explication.

Le 8 juin, le vendredi de la fête du Cœur de Jésus [En réalité, la guérison eut lieu le 1er juin et non le 8 comme le mentionne Mère Saint-Joseph] , la neuvaine étant à son cinquième jour, il vint à la maison, le soir, après le souper, on voyait encore clair ; notre Mère était seule au jardin, à prendre l’air, sur une chaise.  Il fut vers elle et lui dit :

  • Si vous avez la foi, faites un pas en l’honneur du Cœur de Jésus.

Elle se lève et avance un pied devant l’autre ; ce qu’elle n’avait pas fait depuis vingt-deux ans.

  • Faites encore un, lui dit-il.  Elle le fit.
  • Encore un.  L’effet suivit le commandement.
  • C’est bien, continue le bon Père, asseyez-vous !

Désormais, Julie pouvait participer à la grande mission prêchée à Amiens par les Pères de la Foi puis elle les accompagna à Saint-Valéry-sur-Somme et à Abbeville où elle évangélisa la population. 

Dans « Au ciel à pied », Sœur Mary Linscott nous parle de cette guérison :

« Une intervention chirurgicale fait à la légère avait tellement abîmé un os de son pied que le médecin à qui l’on avait demandé de vérifier ses reliques, lors de l’exhumation de 1888, hésita à l’authentifier.  Il affirmait qu’une personne ayant un os aussi déformé ne pouvait jamais avoir marché.  Julie savait qu’elle marchait grâce à un miracle.  En 1804, elle avait fait ses premiers pas après 23 ans d’impuissance, en obéissant à un ordre : « Si vous avez la foi, faites un pas en l’honneur du Sacré-Cœur ».  Pour lui rendre la faculté de marcher, la maladresse du chirurgien avait-elle été réparée ou la guérison s’était-elle simplement opérée en dépit de cette erreur ?  Julie ne s’était jamais posé la question.  Il lui suffisait de savoir que Dieu lui avait rendu sa santé et son énergie.  Son unique ambition était de les employer toutes deux pour sa gloire. »

A propos de l’influence des Pères de la Foi

C’est grâce à un Père de la Foi bienveillant, le Père Enfantin, que Julie retrouva l’usage de ses jambes et put démarrer sa vocation apostolique.

En 1799, une nouvelle société appelée les « Pères de la Foi » se formait dans l’esprit de la Compagnie de Jésus (supprimée en 1773).  Bien que Julie ne mentionne pas clairement l’inspiration ignatienne de son œuvre, celle-ci est évidente.  Les Pères de la Foi ont été présents à des moments importants de la fondation de la congrégation comme lors de sa guérison.  Parmi eux, on peut citer le Père Enfantin qui invita Julie à se mettre debout au cours d’une neuvaine au Sacré-Cœur mais aussi le Père Thomas qui disait la messe dans la chambre de Julie à l’hôtel Blin et se réfugia à Bettencourt avec Julie et Françoise, le Père Varin qui invita Julie à travailler à la gloire de Dieu et offrit une première règle à la communauté ou encore le Père Leblanc qui accompagna Julie en Flandre où elle fondera plusieurs écoles.  Le 15 octobre 1805, Julie prit d’ailleurs le nom de sœur Saint-Ignace. 

A propos de sa dévotion au Sacré-Cœur

Ce n’est pas pour rien que sa guérison miraculeuse s’opéra au nom du Sacré-Cœur.  Julie avait grandi avec un attachement personnel très fort à la dévotion au Sacré-Cœur.  Elle la répandit à Cuvilly, l’introduisit en Belgique et la laissa en héritage à la congrégation.

Comme nous l’avons déjà mentionné dans le thème du mois de mars, Julie avait une dévotion au Sacré-Cœur comme les autres membres de sa famille.  Dans sa déposition juridique faite à Beauvais en 1882, Madame Victoire Berthelot (petite-nièce de Julie Billiart) atteste que le culte du Sacré-Cœur se transmettait comme un héritage : « Ma Mère nous disait : Je prie le Sacré-Cœur, mes enfants.  Conservez cette dévotion : c’est une dévotion de famille. ».

Confrérie du Sacré-Cœur de Jésus établie à Cuvilly. Liste écrite de la main de l’abbé Dangicourt retrouvée dans un manuel de prières. Le dixième nom de la première liste est celui de Julie Billiart, suivi un peu plus bas de ceux de sa sœur Marie-Madeleine, de son frère Louis-François et de plusieurs personnes de leur parenté. Le document original a disparu mais fort heureusement cette liste est reproduite dans Father J. Clare, The life of Julie Billiart, Sands and Company, 1909.

Importance de la marche durant les douze dernières années de sa vie.

Après 22 ans de paralysie, Julie n’avait jamais pu espérer marcher encore.  En l’espace de dix années, elle entreprit de nombreux voyages en diligence, à dos d’âne ou même souvent à pied en vue d’établir des écoles pour les jeunes filles pauvres.  Alors qu’elle accordait la plus grande importance à la prière, Julie passa les dernières années de sa vie sur les routes, happée par l’action. 

Dans les Archives Générales de Namur, se trouve un petit billet sur lequel Françoise compte les déplacements de Julie : 120 voyages en dix ans ! 

Billet autographe de Françoise

Selon une étude de Sœur Mary Hayes, Julie aurait fait en réalité 119 voyages.  Mais si l’on tient compte des nombreuses fois où Julie a détourné ses voyages pour couvrir un large éventail de préoccupations, Sœur Mary Hayes estime que les voyages de Julie pourraient atteindre 378.

Julie fonda les premières écoles à Amiens, Saint-Nicolas, Namur, Montdidier, Rubempré et Jumet sans avoir besoin de traverser des frontières puisque la Belgique n’existait pas encore.  Si à Amiens on acceptait mal les voyages de Julie, il n’en était pas de même à Namur où elle était soutenue par Mgr Pisani favorable à toutes ses démarches de fondations.  Elle parcourut des kilomètres pour assurer une maison accueillante aux sœurs et à leurs élèves.  En 1809, elle était à Saint-Hubert ; en 1810, c’était la fondation du Nouveau Bois à Gand et, en 1811, l’installation à Zele.  Malgré la guerre durant les dernières années du régime napoléonien, Julie poursuivit encore son œuvre d’éducation en ouvrant des écoles à Andenne, Gembloux et Fleurus.

Sur la carte, les fondations de Mère Julie :
  1.  Saint Nicolas (1806)
  2. Montdidier (1807)
  3. Namur (1807)
  4. Jumet (1808)
  5. Rubempré (1808)
  6. Saint Hubert (1809)
  7. Ghent (1810)
  8. Zele (1811)
  9. Raineville (1812)
  10. Andenne (1813)
  11. Gembloux (1813)
  12. Fleurus (1814)

Sa force d’âme

Comment Julie, jeune fille si active durant sa jeunesse, n’épargnant pas sa peine pour aider ses parents, a-t-elle pu trouver la force durant ses longues années de maladie ?  Parmi les caractéristiques les plus frappantes de Julie, les contemporaines relevaient en particulier sa grandeur d’âme et son courage.  Frappée par de multiples épreuves, dont la maladie, elle ne se laissa pas abattre.  Elle plaçait, au contraire, sa confiance en Dieu, dont « la volonté s’exprime en toutes choses ».  Elle faisait preuve d’un courage, d’une lucidité et d’un sens de l’humour qui marquaient ceux et celles qui la côtoyaient.

Sœur Mary Linscott nous parle de cette force d’âme dont Julie faisait preuve :

« La force d’âme est la qualité qui unit l’esprit d’entreprise, le courage, la vigueur et l’énergie.  D’un point de vue positif, elle apporte la confiance, la puissance d’agir, la réussite et des désirs illimités ; d’un point négatif, elle engendre le refus de céder, l’endurance, la persévérance et la patience. »

Sainte Julie écrivait : « Plus que jamais, je sens la nécessité des âmes fortes, généreuses, courageuses, des âmes mâles, en un mot, qui ne craignent rien, rien sur la terre que le péché, que déplaire au bon Dieu…  Allons, courage ! Courage ! mais un courage mâle ; ma chère sœur, ne vous laissez jamais décourager par aucune difficulté…  Il nous faut, pour notre vocation, des âmes apostoliques courageuses qui n’ont pas peur des difficultés et qui se donnent à Dieu sans réserve…  Si nous n’avons qu’une vertu médiocre, notre œuvre ne durera pas ; elle a besoin d’âmes d’acier pour tenir bon dans le siècle où nous vivons. »