l’éducation

anglais

Vocation des Sœurs de Notre-Dame de Namur : Education

 « Non seulement les liens éducatifs sont cassés, mais l’éducation est aussi devenue trop sélective et élitiste.  Il semble que nous ayons orienté vers l’éducation uniquement les peuples ou les personnes qui ont un certain niveau ou une certaine capacité : il est certain que tous les enfants, tous les jeunes, n’ont pas le même droit à l’éducation.  Ceci est une réalité mondiale qui fait honte.  C’est une réalité qui conduit à une sélection entre les hommes et qui, au lieu de rapprocher les peules, les éloigne ; éloigne aussi riches et pauvres ; éloigne une culture de l’autre…  C’est ici que vient notre travail : chercher des voies nouvelles. »

Pape François, Congrès mondial sur l’éducation, Rome, 21 novembre 2015.

Logo des écoles des Sœurs de Notre-Dame réalisé par Madame Carla Findlay

La tradition de la congrégation des Sœurs de Notre-Dame est centrée sur l’éducation.  Celle-ci est marquée par les valeurs évangéliques vécues par sainte Julie Billiart, telles que la bonté, la confiance, le respect de la dignité humaine et de celle du fils de Dieu.

Mère Julie dans les classes

Le 2 février 1804, Julie Billiart et Françoise Blin de Bourdon se consacrent à Dieu par les vœux de chasteté, de pauvreté et d’obéissance et fondent un institut voué à l’éducation chrétienne.  L’acte de consécration de Françoise Blin de Bourdon est conservé dans les archives générales de la congrégation.  Voici ce que l’on peut lire à propos de la mission qu’elle se donne : Françoise s’engage à travailler de toutes ses forces à l’instruction religieuse des « pauvres orphelines ».  Pour « suppléer à son impuissance d’étendre son service à toutes les pauvres abandonnées des villes et des campagnes », elle se propose de « préparer des maîtresses d’école » qui iraient là où elles seraient demandées.

Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire. Première page de la Consécration du 2 février 1804, Autographe de Françoise Blin, s.d. (AG des SND, Namur, BC300).
Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire. Première page de la Consécration du 2 février 1804, Autographe de Françoise Blin, s.d. (AG des SND, Namur, BC300).

Le climat historique et les débuts de l’œuvre d’éducation

Nous sommes au lendemain de la Révolution Française de 1789.  Certes, la Convention nationale a émis l’idée d’écoles accessibles à tous les enfants et a d’ailleurs rédigé une loi scolaire porteuse d’espérance mais qui n’a pas eu de résultat significatif.  Aucune école primaire n’est ouverte.  Les enfants dont les familles peuvent payer la scolarité sont instruits par des maîtres qui vivent de cette rétribution.  Pour lutter contre l’ignorance des pauvres, l’Eglise crée quelques écoles dominicales mais aucune classe gratuite ne fonctionne chaque jour.  Les enfants pauvres grandissent donc dans l’ignorance la plus complète.  « La Providence a placé Julie à l’endroit et au moment où sa vie pouvait être la plus féconde.  Cinquante ans plus tôt, son œuvre eût été impossible ; cinquante plus tard, elle serait venue trop tard. »  (Sœur Mary Linscott, Au ciel, à pied, 1969).

En consacrant son Institut à l’éducation des plus pauvres, Julie remplit un vide institutionnel.  Voilà pourquoi lors de la création de ses premières classes, Julie ne veut que des jeunes filles pauvres qui ne peuvent pas payer leur instruction.

Le pouvoir de Napoléon ne facilite pas la vie des Congrégations enseignantes ou hospitalières.  Napoléon se rend quand même compte que l’enseignement est trop coûteux pour l’Etat et autorise les congrégations à le faire.  Une autorisation impériale est exigée ; cette reconnaissance n’est pas accordée en vertu du droit à la liberté d’association, mais en fonction des services rendus en matière d’enseignement ou d’assistance. 

Le 19 juin 1806, les statuts de l’Association dite de Notre-Dame sont approuvés par Napoléon.  L’ouverture d’écoles gratuites est autorisée.  Les premières classes des Sœurs de Notre-Dame s’ouvrent à Amiens en 1806.

Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire. Approbation des statuts par Napoléon, le 19 juin 1806, Archives nationales de Paris, AN, F19 6310 n°1150.

A la mort de Julie Billiart en 1816, une dizaine d’écoles existent.  Mère Saint-Joseph en ouvre d’autres, mais entre 1815 et 1830, le gouvernement hollandais de Guillaume Ier impose de grosses entraves à l’enseignement catholique.  Le projet du roi est de laïciser l’enseignement et de refuser à toute autorité étrangère d’enseigner.  Le Roi Guillaume Ier fixe le nombre de sœurs autorisées dans chaque maison.  Les sœurs sont obligées de passer un examen devant la commission d’instruction.  Mère Saint-Joseph songe à démissionner comme supérieure générale en faveur d’une sœur d’origine flamande pour le bien de la congrégation.  Entretemps, Mère Saint-Joseph avait accepté la prise en charge d’hospices puisque les écoles n’étaient plus viables.  Finalement, en décembre 1824, elle reçoit le document de naturalisation et devient citoyenne des Pays-Bas.

Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire. Acte de naturalisation de Françoise Blin de Bourdon. Document signé par le Roi Guillaume de Hollande et écrit en néerlandais et en français. Voyez le sceau du roi. Le document en parchemin a été touché par l’eau et le feu durant le bombardement de 1940.

Education : des religieuses qualifiées pour une mission efficace

1. Une bonne formation

Etant donné les exigences du métier, la candidate doit posséder les qualités requises, parmi celles-ci une conviction chrétienne sincère et une capacité à la partager, à la communiquer avec chaleur et gaieté mais aussi avec fermeté.  « On choisit des personnes d’un caractère gai pour former les enfants. »  (Julie, Lettre 349, 1er septembre 1814).  « Il ne faut pas qu’on puisse dire d’une éducatrice qu’elle est trop bonne.  Nous sommes dans un siècle où il faut tant de force d’âme, tant de caractère. »  (Julie, Lettre 168, 16 mars 1811).

Pour Julie, le développement du caractère et de la personnalité des enseignantes était d’une importance primordiale.  « Ce que l’enseignante est a plus d’importance que ce qu’elle fait ou ce qu’elle sait. » 

Ancienne gravure de la maison mère à Namur vers 1880.

Le temps de formation (noviciat) dure deux ans et fournit aux sœurs une formation de base.  Comme le souligne Mère Saint-Joseph, « … Le noviciat est fort long, comme elles sont en grande partie destinées à instruire, elles doivent être bien formées aux vertus et aux sciences ; il faut quelques années quoiqu’il en arrive encore assez souvent de bonnes familles et déjà toutes instruites et que quelques unes de nos élèves se destinent à notre état, ce qui abrège l’ouvrage. » (Lettre de Mère Saint-Joseph à sa famille, janvier 1832).  Les sœurs sont ensuite envoyées dans les maisons secondaires parfois éloignées de la maison mère.  L’expérience qu’elles acquerront continuera de les former tout au long de leur vie. 

Noviciat à Namur construit en 1887 et détruit lors du bombardement de 1940.

2. Accumuler les connaissances

Pour établir des écoles, Julie Billiart a besoin de maîtresses suffisamment instruites et capables de mener à bien l’éducation des enfants.  Julie s’applique d’abord à ce travail de formation auquel elle attache beaucoup d’importance.  C’est elle qui prend en charge les enseignements pour lesquels elle possède les compétences.  Les novices suivent des cours de catéchisme donnés par Julie Billiart elle-même.  Elle décrit dans ses lettres la méthode qu’elle utilise : « …toutes les sœurs apprennent leur catéchisme par cœur, je leur fais répéter, ensuite les sœurs se le demandent les unes aux autres, après je fais l’explication des articles ; je vois que cela va bien. »  (Lettre 64, 19 janvier 1808).  L’influence de Julie Billiart perdure au-delà de son décès car ses textes ou des exemples issus de sa vie sont utilisés à des fins pédagogiques ou d’édification. 

La formation comprenait à la fois des branches religieuses et des branches profanes.  « Il faut travailler la religion (et les vertus) sans négliger les sciences », (Julie Billiart, Lettre 162, 24 novembre 1810)  Bien que hiérarchisées, les deux compétences sont envisagées dès le noviciat.  L’écriture est très importante.    Les sœurs reçoivent aussi une formation en langue.  Les premières religieuses reçoivent aussi l’aide des Pères de la Foi en ce qui concerne leur formation aux sciences.  Le cours d’arithmétique était donné occasionnellement par le Père Thomas, ancien docteur de la Sorbonne.  « Tout ce que je demande au bon Dieu est que vous vous occupiez à vous cultiver le plus que vous pourrez. »  (Julie Billiart, Lettre 296, 24 décembre 1813).

Il est primordial que les maîtresses en sachent plus que leurs élèves.  L’incompétence des maîtresses peut devenir cause du retrait des pensionnaires et on connaît l’importance des enfants payants pour le bon fonctionnement de l’Institut.  « C’est pour nous un devoir « de n’épargner ni soin, ni peine pour nous bien instruire.  Il y aurait de grands inconvénients pour la formation de nos jeunes enfants à aller trop vite en besogne ».  Julie, Instructions.

3. Une formation de pédagogue

En plus des connaissances, les novices reçoivent une formation pédagogique.  Les écoles normales n’existaient pas encore au début du 19ème siècle.  Julie Billiart développe une vraie méthode d’enseignement.  Si l’ordre et la discipline étaient des conditions indispensables pour instruire les enfants, Julie insiste aussi beaucoup sur l’amour et le respect des enfants : « Prenez aussi garde de montrer beaucoup de douceur envers les enfants, ma fille. » (Lettre 57, 31 août 1807).  « Parlez avec respect à vos enfants, si vous voulez qu’elles vous respectent et vous aiment. »  (Lettre 336, 28 juin 1814).  Julie, elle-même, aimait les enfants « d’un amour surnaturel, intelligent, aussi tendre que profond » : « J’embrasse toutes mes petites filles que j’aime bien tendrement » (Lettre126, 17 juin 1809) ; « Je m’ennuie de ne pas les voir » (Lettre 144, 14 mars 1810) ; « Combien je serai contente si je trouve du progrès depuis mon départ !  Vous m’écrirez si elles sont bien sages. » (Lettre150, 8 juin 1810)  L’évolution des enfants est suivie de façon régulière par la supérieure générale qui demande à regarder les cahiers.  Les religieuses enseignantes se tiennent au courant des nouveautés qui sont proposées en matière d’enseignement, que ce soit pour s’y conforter (en musique par exemple) ou les refuser. 

Les élèves

L’apostolat enseignant des sœurs de Notre-Dame a pour objectif d’éduquer les jeunes filles au christianisme aussi bien pour leur enseigner des connaissances que pour leur permettre de prendre une part active dans la société.  Notre institut ne s’est proposé que « de former, par l’éducation, des mères chrétiennes, des familles chrétiennes » (Julie, 23ème conférence).  Julie insiste sur le respect de la dignité et du caractère sacré de chaque élève, elle souhaite des écoles où chaque élève puisse devenir pleinement elle-même.  « Il faut voir toutes les choses de la religion en grand mais ne point former de petites dévotes, mais de bonnes chrétiennes, des personnes utiles dans la société, de grandes âmes capables de persévérer dans le bien. »  (Julie, Lettre79, 6 juillet 1808)

1. Les différentes catégories d’élèves

Les premières sœurs de l’institut accueillent dans leurs classes des jeunes filles de moins de seize ans (Julie Billiart, Lettre 222, octobre 1812).  Ces enfants sont réparties en trois groupes de classes différents basés sur les revenus familiaux (les élèves pauvres, les externes payantes et les pensionnaires).  Il est très clair que la classe des pauvres est la principale source d’attention aux origines de la congrégation.

Dans son travail de recherche, Cécile Dupont nous donne des informations sur ces élèves.

 « Aux commencements de l’Institut, l’attention principale de Julie Billiart se tourne vers les pauvres : « Nous ne sommes que pour les pauvres, pour les pauvres, absolument que pour les pauvres. »  (Julie, Lettre 86, fin novembre 1808) Le principal souci des premières religieuses est de les fidéliser, de les faire revenir en classe.  Les enfants sont nombreux mais pas forcément assidus.  Une classe comptait aux alentours de cent élèves, une maîtresse parle de : « troupes de petites pauvres bien misérables tant pour le corps que pour l’âme » (Lettre de Catherine Daullée, 2 janvier 1809).  Ces petites pauvres appartiennent principalement à la classe ouvrière.  Avant de s’attaquer à l’âme, les sœurs débarbouillent les corps.  Face à ces corps « … malpropres mangés par les poux, remplis de gales, de teignes sans chemisier, sans bas … [dont] on voit le corps nu de toute part … » (Lettre de Catherine Daullée, 19 janvier 1811), les religieuses distribuent chemises, bonnets, mouchoirs et autres vêtements.  Ces vêtements sont un moyen de promouvoir à l’extérieur l’action de la congrégation mais ils sont surtout une façon de faire revenir les enfants pauvres.  Ces dons sont accompagnés de repas offerts aux enfants indigentes et quelquefois de dons d’argent (Lettre de Catherine Daullée, 11 avril 1811) : « Voilà le désavantage qu’il y a dans ce pays, si l’on n’habille pas les enfants, elles ne restent pas dans les classes (Lettre de Catherine Daullée, 19 janvier 1811).  Françoise Blin de Bourdon transmet dans ses lettres des aspects plus pratiques.  Les classes se donnent sous son supériorat de 8h à 11h30 puis de 13h à 17h.  Il est cependant question, dans certaines villes, de petites pauvres qui se présentent très tôt au couvent, entre autres, pour y être nourries.  Lorsque le corps est repu et plus présentable, les leçons peuvent alors déployer leur efficacité.  Le programme des classes de pauvres consiste en l’apprentissage des principes religieux, de la lecture, de l’écriture et des mathématiques de base.  Des compétences pratiques sont également inculquées aux élèves pauvres.  A Gand, elles pratiquent la dentelle.  Le catéchisme demeure cependant l’aspect primordial de leur éducation. »

Jubilé d’or de Mère Aimée de Jésus, 14 septembre 1899. Distribution de pain et d’un trousseau complet aux 640 enfants des classes gratuites de l’Institut Notre-Dame de Namur.

Les pensionnaires sont moins nombreuses.  Dans les premiers temps de l’institut, elles sont très souvent moins de dix.  Les attirer devient un enjeu de survie car elles sont la principale source de revenus des maisons secondaires.  Les pensionnaires revêtent un uniforme.  Julie Billiart espère ainsi lutter contre la coquetterie et promouvoir la simplicité (Témoignages des contemporaines, Mère Saint-Joseph et l’éducation au pensionnat de Namur, 1816-1838). 

Pupitre utilisé par les premières élèves pensionnaires, au temps de Mère Julie. Celui-ci est conservé au Centre d’héritage des Sœurs de Notre-Dame à Namur.

Les pensionnaires reçoivent une éducation dans leur langue dans la mesure du possible (le flamand principalement) et apprennent le français.  La religion est également enseignée au pensionnat car les enfants aisées doivent pratiquer les valeurs chrétiennes et en particulier la charité.  Les autres matières enseignées sont les mêmes que dans les classes de pauvres auxquelles sont additionnées des sciences et des arts plus approfondis (astrologie, gestion de livres de compte, musique, dessin…).  Le programme s’étoffe en même temps que se développe l’enseignement.  Mère Saint-Joseph met en avant le fait qu’il faille se tenir au courant de ce qui se passe dans les autres ordres afin de « répondre aux besoins du temps » (Témoignage de Félicie Minez, Mère Saint-Joseph et l’éducation au pensionnat de Namur, 1816-1838). 

Salle de dessin, Institut Notre-Dame de Namur. Photo prise entre 1906 et 1920.
Salle de musique, Institut Notre-Dame de Namur. Photo prise entre 1906 et 1920.

D’autres élèves, les externes payantes, sont accueillies dans les écoles de l’institut.  Leur programme de cours est moins étoffé que celui des pensionnaires.  Elles ne pratiquent pas la  musique et le dessin.  Les classes sont en général de taille moyenne, moins de cent élèves.

Une dernière catégorie d’élèves est mentionnée ponctuellement dans les lettres des supérieures générales : les néophytes, des élèves plus pauvres dont les frais de scolarité sont pris en charge par une bonne âme et qui compensent la charge qu’elles représentent en faisant de la dentelle (Julie Billiart, Lettre 189, 19 octobre 1811). [Note de Sr Marie-Rose Lepers : en fait, ce sont des jeunes filles plus âgées, qui doivent être rééduquées ; ce groupe a posé problème et, très vite, les sœurs ont cessé de s’en occuper.]

2. Programme et méthodologie

Les premiers programmes sont simples et peu différenciés pour les élèves payantes ou les classes gratuites.  L’intérêt porté à la pédagogie et à la pertinence  d’un « nouveau programme d’études » se développe après 1830 (Annales des Archives Générales, Tome 3, 3 mai 1833).  Les circonstances sont alors plus propices à une réflexion alliant méthode et programme.  C’est en 1832 que Françoise Blin de Bourdon, en collaboration avec les jésuites, établit un programme plus vaste.  L’annaliste des sœurs explique : « Sous la direction du révérend père Méganck et d’autres pères jésuites, nos principales sœurs maîtresses vont s’occuper à dresser un plan d’études plus étendu et plus approprié aux besoins actuels » (Annales des Archives Générales, Tome 3, août 1832).

La méthodologie avait déjà subi une importante modification via l’adoption de celle issue des Frères des Ecoles Chrétiennes (congrégation créée par Jean-Baptiste de la Salle (1651-1719) afin de fonder des écoles gratuites pour les garçons pauvres).  Les sœurs emploient des signaux pour diriger les enfants.  Ceux de Julie Billiart et Françoise Blin de Bourdon, petits instruments de bois ou métal produisant un son sec, sont encore conservés dans le Centre d’héritage établi au sein de la maison mère. 

Signal employé par Mère Julie. Celui-ci est conservé dans une vitrine au Centre d’héritage des Sœurs de Notre-Dame à Namur.

Pour conserver l’émulation au sein des élèves et lutter contre l’absentéisme, les sœurs distribuent des récompenses aux enfants les plus méritantes (Julie Billiart, Lettre 347, 19 octobre 1811).  Au centre d’héritage, sont également préservés des livres donnés comme prix à des élèves avec la signature de Mère Julie.

Prix de catéchisme mérité par Mademoiselle Jubert, signé par Julie, supérieure des Sœurs de Notre-Dame de Namur. Il s’agit d’un Formulaire des prières, édité à Namur en 1805. Ce livre de prix et d’autres (signés par Julie aussi) sont conservés au Centre d’héritage des Sœurs de Notre-Dame à Namur.
Prix de catéchisme mérité par Mademoiselle Jubert, signé par Julie, supérieure des Sœurs de Notre-Dame de Namur. Il s’agit d’un Formulaire des prières, édité à Namur en 1805. Ce livre de prix et d’autres (signés par Julie aussi) sont conservés au Centre d’héritage des Sœurs de Notre-Dame à Namur.

Conclusion

Qui aurait pensé que Julie Billiart, humble paysanne sans grande instruction, serait à l’origine d’une Congrégation enseignante des plus fécondes du XIXème siècle ?  Comme le souligne Sr Mary Linscott, « Julie était éducatrice, non en théorie mais en pratique ».  Julie qui n’avait probablement pas connaissance des écrits pédagogiques de l’époque, va pourtant se révéler grande pédagogue.  Ses lettres dans lesquelles les grandes lignes de l’éducation sont tracées nous montrent une personne pleine d’humour et d’une patience sans bornes, toujours de bonne humeur.  Julie ne cachait pas les responsabilités ni les difficultés d’une telle mission :« S’il faut bénir le bon Dieu de ce qu’il envoie des enfants à élever, » il ne faut pas oublier « qu’avec le nombre, la responsabilité augmente, car selon la religion, ce n’est pas une petite charge que d’avoir de jeunes cœurs à former.  Oh ! Qu’il est difficile de bien faire cette fonction-là dans le siècle où nous sommes. » (Julie, Lettre 163, 1er décembre 1810).  Ces lettres sont remplies de mots d’encouragement  qui stimulaient les sœurs dans leur travail : « On voudrait voir des fruits plus abondants, cela serait bien à désirer, mais nous sommes dans un siècle qui n’est pas favorable.  Il faut beaucoup prier pour nos chères enfants, afin que le Seigneur fasse fructifier la sainte semence.  Nous n’étions pas meilleures qu’elles à leur âge. »  (Julie, Lettre 204, 11 avril 1812). 

Carte des fondations de Julie. Julie fonde les premières écoles à Amiens, Saint-Nicolas, Namur, Montdidier, Rubempré et Jumet sans avoir besoin de traverser des frontières puisque la Belgique n’existait pas encore. Si à Amiens on accepte mal les voyages de Julie, il n’en est pas de même à Namur où elle est soutenue par Mgr Pisani favorable à toutes ses démarches de fondations. Elle parcourt des kilomètres pour assurer une maison accueillante aux sœurs et à leurs élèves. En 1809, elle est à Saint-Hubert ; en 1810, c’est la fondation du Nouveau Bois à Gand et, en 1811, l’installation à Zele. Malgré la guerre durant les dernières années du régime napoléonien, Julie poursuit encore son œuvre d’éducation en ouvrant des écoles à Andenne, Gembloux et Fleurus.
Plaque fixée dans l’entrée de chaque école des SND en Belgique et en France.

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Texte : Marie Felten, archiviste générale des SND de Namur et Sr Christiane Houet, coordinatrice du Centre d’héritage des SND de Namur

Traduction anglaise : Sr Jo Ann Recker

Bibliographie :

  • Tous les documents reproduits dans ce texte sont conservés aux Archives générales des SND à Namur (archives.generales@sndden.org).
  • Marie Halcant, Les idées pédagogiques de la Bienheureuse Mère Julie Billiart, Paris, 1930.

Qui est Marie Halcant, auteur des Idées pédagogiques de la Bienheureuse Mère Julie Billiart (1930) ? 

Sous ce pseudonyme, se cache Sœur Marie-Chantal (Elise Canivez, 1873-1934).  En 1918, la supérieure générale lui demande de recueillir dans les lettres, les écrits et les souvenirs de Mère Julie les notes relatives à l’instruction et à l’éducation de la jeunesse.  Ce travail est réalisé pour une séries d’opuscules intitulés « Idées pédagogiques de… » qui a pour but de mettre à l’honneur « les fondateurs d’ordres religieux enseignants qui ont reçu de Dieu les lumières spéciales pour parvenir au but de leur Institut ».

Sr Marie-Chantal instaure dans les classes élémentaires des écoles des Sœurs de Notre-Dame de nouveaux procédés d’enseignement selon le « système Montessori ».  Grâce à elle, un mouvement de rénovation des écoles enfantines se produit partout en Belgique.  Son travail exceptionnel attire les éloges des maîtres éminents en sciences pédagogiques, jusqu’en France et en Suisse.  « La compétence de Sœur Marie-Chantal était unique dans le domaine de l’éducation enfantine où elle fut une initiatrice et une pionnière. »

  • Sr Marie-Thérèse Béget, Les idées pédagogiques de Julie Billiart, s.d.
  • Cécile DUPONT, Le Salut des âmes via le développement de l’enseignement au féminin : les sœurs de Notre-Dame de Namur, entrepreneures de l’éducation (1804-1842), UCL, Louvain-la-Neuve, Juin 2014
  • Sr Mary Linscott, Au ciel, à pied, 1969.

EDUCATION

French

Vocation of the Sisters of Notre Dame de Namur:  Education

“It is true that not only the educational links have been broken but education has become too selective and elitist. It seems that only people or persons who have a certain level or who have a certain capacity have a right to education, but certainly all children and all young people have a right to education. This is a global reality that makes us ashamed. It is a reality that leads us to a human selectivity, and that instead of bringing peoples closer, it distances them; it also distances the rich from the poor; it distances one culture from another … And here comes our work: to find new ways.”

Pope Francis, World Congress on Education, Rome, November 21, 2015

Logo of Notre-Dame Schools created by Mrs. Carla Findlay.

The tradition of the Congregation of the Sisters of Notre Dame is centered on education.  This latter is marked by the gospel values lived by Saint Julie Billiart, such as goodness, trust, respect for human dignity and for that of the Son of God.

Mère Julie in classes

On February 2, 1804, Julie Billiart and Françoise Blin de Bourdon consecrated themselves to God by means of the vows of chastity and poverty and they founded an institute dedicated to Christian education.  The act of consecration of Françoise Blin de Bourdon is preserved in the General Archives of the Congregation.  Here is what can be read related to the mission to which she gives herself:  Françoise commits herself to work with all her strength for the religious instruction of “poor orphan girls”.  To “compensate for her own inability to extend her service to all the abandoned poor of the towns and countryside” she proposes to “prepare school teachers” who would go wherever they might be needed. 

Click on the document to enlarge and read. First page of the Consecration on February 2, 1804, signed by Françoise Blin, no date. (General Archives of the Sisters of Notre Dame, Namur, BC300)
Click on the document to enlarge and read. First page of the Consecration on February 2, 1804, signed by Françoise Blin, no date. (General Archives of the Sisters of Notre Dame, Namur, BC300)

The historical climate and the beginnings of the work of education

We are in the days following the French Revolution of 1789.  Yes, the National Convention put forth the idea of schools accessible to all children and, moreover, drafted school legislation that was a source of hope but that did not produce significant results.  Not one primary school was opened.  The children whose families are able to pay fees are instructed by teachers who lived on this remuneration.  To combat the lack of education on the part of the poor, the Church created a few Sunday schools but no free classes were available on a daily basis.  The children of the poor grew up, therefore, in the most complete ignorance.  “Providence placed Julie in the place and at the moment where her life could be the most fruitful. Fifty years earlier, her work would have been impossible; fifty years later, it would have been too late.”  (Sister Mary Linscott, To Heaven on Foot, 1969.)

By consecrating her institute to the education of the most poor, Julie is filling an institutional void.  That is why, at the creation of her first classes, Julie only wants poor girls who are not able to pay for their instruction. 

Napoleon’s power does not make the life of teaching congregations, or of those who ran hospitals, easy.  He capitulates, however, realizing that education was too costly for the state and he authorizes congregations to do it.  An imperial authorization is required, a recognition not given by virtue of the right of freedom of association but incumbent upon services rendered regarding teaching or assistance. 

On June 19, 1806, the statutes of the Association called Notre Dame are approved by Napoleon.  The opening of free schools is authorized.  The first classes of the Sisters of Notre Dame open in Amiens in 1806.

Click on the document to enlarge and read. Approval by Napoleon of the statutes on June 19, 1806. National Archives of Paris, National Archives, F196310 num. 1150.

Upon the death of Julie Billiart in 1816, around ten schools exist.  Mother St. Joseph opens others, but between 1815 and 1830, the Dutch government of William I imposes major impediments on Catholic education.  The King’s project is to laicize education and to refuse any foreigners the right to exercise authority over instruction.  King William I sets the number of sisters authorized to live in each house.  The Sisters are obliged to take an examination before a committee of instruction.  Mother St. Joseph thinks about resigning as Superior General in favor of a Sister of Flemish origin for the good of the Congregation.  In the meantime, Mother St. Joseph had accepted taking charge of several nursing homes since schools were no longer viable.  Finally, in December of 1824, she receives her document of naturalization and becomes a citizen of the Netherlands. 

Click on the document to enlarge and read. Act of Naturalization of Françoise Blin de Bourdon. Document signed by King William of Holland and written in Dutch and in French. Notice the seal of the King. The parchment document was affected by water and fire during the bombardments of 1940.

Education:  qualified religious for an effective mission

  1.  A good formation

Given the demands of the profession, the candidate must possess the required qualities, among which are a sincere Christian faith and the ability to share it, to communicate it with warmth and joy but also with firmness.  “Persons of a cheerful character are chosen to form children…” (Julie, Letter 349, September 1, 1814).  “It must not be said of an educator that she is too kind.  We live in a century when so much strength of soul, so much character is needed!” (Julie, Letter 168, March 16, 1811).For Julie, character development and the personality of the teachers was of primordial importance.  “What the teacher is has more importance than what she does or what she knows.”

Old engraving of the Mother House in Namur around 1880

The period of formation (the novitiate) lasts two years and provides the sisters with a basic formation.  As Mother St. Joseph underscores:  “The novitiate is rather long.  Since they are in large part destined to teach, they must be well formed in religion and in the sciences; a few years are necessary even if some still come from good families, already well instructed, and if some of our students are destined for our state of life, which shortens the task” (Mother St. Joseph’s letter to her family, January 1832).  The Sisters are then sent to secondary houses sometimes far from the Mother House.  The experience that they will acquire will continue to form them throughout their life. 

Novitiate constructed at Namur in 1887 and destroyed at the time of the bombardments of 1940.

2. Curriculum building

In order to establish schools, Julie Billiart needs teachers sufficiently instructed and capable of undertaking the education of children.  Julie applies herself first to this work of formation to which she attaches great importance.  It is she who takes charge of the instruction for which she possesses competency.  The novices take classes given by Julie Billiart herself.  She describes in her letters the method that she is using: “…all the sisters learn their catechism by heart; I make them repeat it , and then the sisters ask one another the questions.  After that comes the explanation of the articles.  I can see that it is going well.”  (Letter 64, January 19, 1808).  The influence of Julie Billiart lasts beyond her death because her texts or the examples that come from her life are used for these pedagogical ends or for purposes of edification. 

The formation included at the same time both religious and profanes branches.  “We must always put the exercise of religion first in obligation, before writing and counting, etc.  We must do the one and, as much as possible, not neglect the other.”  (Julie Billiart, Letter 162, November 24, 1810).  Although prioritized, the two competencies are envisaged from the time of the novitiate.  Writing is very important.  The sisters also receive a formation in language.  The first religious also receive the assistance of the Fathers of the Faith with respect to their formation in the sciences.  The course in arithmetic was occasionally given by Father Thomas, a former professor at the Sorbonne.  “All that I ask the good God is that you may be occupied in improving your minds as much as possible.” (Julie Billiart, Letter 296, December 24, 1813). 

It is essential that the teachers know more than their pupils.  Lack of competence on the part of teachers can become the cause of the withdrawal of boarders and the importance of paying students for the good functioning of the Institute is known.  “It is a duty for us ‘not to spare either care or effort in becoming well educated.  It would be a great disadvantage for the education of our children to proceed too quickly.”  (Julie, Instructions)

3. A pedagogical formation

In addition to this knowledge, the novices receive a pedagogical formation.  Normal schools (for teacher training) did not exist until the beginning of the 19th century.  Julie Billiart developed a true methodology of teaching.  If order and discipline were indispensable conditions for instructing children, Julie insists very much on the love of and respect for children.  “Take care also to be very gentle with the children.”  (Letter 57, August 31, 1807)  “Be especially careful about speaking with respect to your children if you want them to respect you and love you.” (Letter 335, June 28, 1814)  Julie, herself, loved children “with a supernatural love, intelligent, and as tender as profound”: “I embrace all my little girls, whom I love very much.” (Letter 126, June 17, 1809)   “I am distressed at not seeing them.”  (Letter 144, March 14, 1810) “How pleased I shall be to find progress since my departure!  Write and tell me if they are very good.” (Letter 150, June 8, 1810)  The progress of the children is followed regularly by the Superior General who asks to look at their notebooks.  The religious teachers keep up to date on changes that are proposed in educational matters, whether to support them (in music, for example) or reject them.

The students

The teaching apostolate of the Sisters of Notre Dame has for its objective the education of girls in Christianity as well as to teach them disciplines that permit them to take an active role in society.  “Our institute only proports “to form, by means of education, Christian mothers, Christian families” (Julie, 23nd Conference).   Julie insists on respect for the dignity and the sacred nature of each student.  She wants schools where each student might become fully herself.  “Take a large view of all that belongs to religion but not with a view to forming ‘little devotees’ but good Christians, persons useful to society, great souls capable of persevering in the good.” (Julie, Letter 79, July 6, 1808)

  1. The different categories of students

The first sisters of the Institute welcomed into their classes girls younger than 16 years of age (Julie Billiart, Letter 222, October, 1812).  These children are separated into three different groups based on family means (poor students, paying day students and boarders).  It is very clear that the class of poor children is the principal focus at the origins of the Congregation. 

In her research, Cécile Dupont gives us information on these students.

“At the beginnings of the Institute, Julie’s main attention turns toward the poor“We exist only for the poor, for the poor, absolutely only for the poor.”  (Julie, Letter 86, end of November, 1808).   The main concern of the first sisters is to foster them, to have them return to class.  The children are numerous but not necessarily diligent.  One class counted close to 100 pupils; a teacher speaks of: “troupes of poor little children from desperate circumstances as much for physical needs as for their souls.”  (Letter from Catherine Daullée, January 2, 1809)  These poor children belonged primarily to the working class.  Before tackling the needs of the soul, the sisters tend to the body.  In front of these bodies “…dirty, eaten by lice, filled with scabs, with ringworms,  without blouses, without stockings …whose body can be seen bare from all sides…”  (Letter from Catherine Daullée, January 19, 1811).  The sisters distribute blouses, bonnets, handkerchiefs and other clothing.  These articles of clothing are a manner of publicizing the work of the Congregation but they are especially a way of causing poor children to return.  These gifts are accompanied by meals offered to the indigent children and sometimes gifts of money (Letter from Catherine Daullée, April 11, 1811).  “This is the disadvantage that exists in this country.  If the children are not dressed, they do not stay in the classes” (Letter from Catherine Daullée, January 19, 1811.  Françoise Blin de Bourdon conveys in her letters some of the most practical aspects.  The classes are given during her mandate as superior from 8:00 – 11:30 am then from 1:00 to 5:00 pm.  In some towns, however, there is the issue of children who arrive very early at the convent, among other things, to be fed there.  When the body is full and more presentable, lessons are able to proceed more effectively.  The schedule of the classes for the poor consist in studying religious principles, reading, writing and the basics of mathematics.  Practical competencies are taught, as well, to the poor students.  In Ghent, they practice lace-making.  However, the catechism remains the focus of their education.

Golden Jubilee of Mère Aimée de Jésus, September 14, 1899. Distribution of bread and a complete outfit to 640 children in the free schools of the Institute Notre Dame de Namur.

Boarders are less numerous.  From the first days of the Institute, there are often fewer than 10.  Attracting them becomes a question of survival because they are the principal source of revenue in the secondary houses.  Boarders wear a uniform.  Julie Billiart hopes in this way to combat coquetry and promote simplicity.  (Testimonies of contemporaries, Mother St. Joseph and education at the boarding school in Namur, 1816-1838). 

Desk used by the first boarders in the time of Mère Julie. This one is preserved in the Heritage Center of the Sisters of Notre Dame of Namur.

The boarders receive an education in their language as far as possible (Flemish principally) and learn French. Religion is also taught in the boarding school because the children of the leisure class must practice Christian virtues and, in particular, charity.  The other subjects taught are the same as in the poor classes to which are added the sciences and the arts in more depth (astrology, bookkeeping, music, drawing…)  The curriculum is expanded as instruction evolves.  Mother St. Joseph puts forth the fact that it is necessary to stay up to date with what is happening in the other Orders so as to “respond to the needs of the times” (Testimony of Félicité Minez, Mother St. Joseph and education at the boarding school in Namur, 1816-1838).

Art room, Institute Notre Dame de Namur. Photo taken between 1906 and 1920
Music room, Institute Notre Dame de Namur. Photo taken between 1906 and 1920

Some other students, paying day students, are welcomed into the schools of the Institute.  Their curriculum is less broad than that of the boarders.  They do not take music and drawing.  The classes are generally of medium size, fewer than 100 students.

A last category of students is mentioned occasionally in the letters of the Superiors General:  the neophytes, older girls whom the parish priest wanted to rescue from unfavorable moral conditions by having them live at the convent and who compensate for the burden they represent by making lace.  (Julie Billiart, Letter 189, October 19, 1811. 

 2. Curriculum and methodology

The first courses of study are simple and only slightly differentiated for the paying students or the free classes.  The interest brought to methodology and to the pertinence of a “new program of studies” is developed after 1830 (Annals of the General Archives, volume 3, May 3, 1833).  Circumstances become more propitious for reflection on method and curriculum.  In 1832, Françoise Blin de Bourdon, in collaboration with the Jesuits, established a broader curriculum.  The annalist of the sisters explains:  “Under the direction of Reverend Father Méganck and other Jesuit Fathers, our principal sister teachers are going to be occupied with drawing up a plan of studies more extensive and more appropriate to the needs of today.”  (Annals of the General Archives, volume 3, August, 1832.)

Methodology had already undergone significant modification by means of the adoption of that coming from the Christian Brothers (Congregation founded by Jean-Baptiste de la Salle (1651-1719) for the purpose of forming free schools for poor boys.)  The sisters use signals to direct the children.  Those of Julie Billiart and Françoise Blin de Bourdon, little instruments of wood or metal and producing a dry sound or click, are preserved in the Heritage Center established in the heart of the Mother House. 

Signal used by Mère Julie. This one is preserved in a display case in the Heritage Center of the Sisters of Notre Dame in Namur.

In order to keep a friendly competition among the students and combat absenteeism, the sisters distribute prizes to the most deserving (Julie Billiart, Letter 347, August 18, 1814.)  In the Heritage Center, there are preserved, in addition, some books given as prizes to students and that bear the signature of Mère Julie. 

Catechism prize earned by Miss Jubert, signed by Julie, Superior of the Sisters of Notre Dame de Namur. It is a Manual of Prayers, edited in Namur in 1805. This prize book and others (also signed by Julie) are preserved in the Heritage Center of the Sisters of Notre Dame in Namur.
Catechism prize earned by Miss Jubert, signed by Julie, Superior of the Sisters of Notre Dame de Namur. It is a Manual of Prayers, edited in Namur in 1805. This prize book and others (also signed by Julie) are preserved in the Heritage Center of the Sisters of Notre Dame in Namur.

Conclusion

Who would have thought that Julie Billiart, humble country girl without a great deal of education, would begin one of the most fruitful teaching congregations of the 19th century?  As Sr. Mary Linscott highlights it: “Julie was an educator, not in theory but in practice.”  Julie, who had probably no familiarity with the pedagogical writings of the time, is nonetheless going to show herself to be a great pedagogue.  Her letters in which her educational outline is delineated reveal to us a person with a keen sense of humor and a limitless patience, always in a good mood.  Julie hid neither responsibilities nor difficulties of such a mission. “ Let us bless the good God for sending us children! Do not forget, your responsibility before the good God grows with the number of children. The formation of young hearts in accordance with religion is not a small task.  How difficult it is to form them well in the times in which we live!” (Julie, Letter 163, December 1, 1810)  These letters are full of encouraging words that inspire the sisters in their work: ”We should like to see more abundant fruit; that would be very desirable but we live in a century which is not favorable.  We must also pray for our dear children so that the good God may cause the holy seed to bear fruit in their young hearts.  At their age we were no better than they are.”  (Julie, Letter 204, April 11, 1812)

Map of Julie’s foundations. Julie founded the first schools in Amiens, Saint Nicolas, Namur, Montdidier, Rubempré and Jumet without having to cross frontiers since Belgium did not yet exist. If, in Amiens, Julie’s travels were poorly tolerated, it is not the same in Namur where she was supported by Monsignor Pisani who was looked favorably on all her efforts to establish foundations. She traveled for miles to assure that a house was suitable for sisters and their pupils. In 1809, she is a Saint-Hubert; in 1810, it’s the foundation at Nouveau-Bois in Ghent and, in 1811, the installation in Zele. In spite of war during Napoleon’s last years, Julie still pursued her work of education by opening school in Andenne, Gembloux and Fleurus.
Plaque fixed in the entrance of each SND school in Belgium and France.

Text:  Marie Felten, General Archivist of the Sisters of Notre Dame de Namur and Sr. Christiane Houet, Coordinator of the Heritage Center of the Sisters of Notre Dame de Namur

English translation:  Sr. Jo Ann Recker

Bibliography

  • All the documents reproduced in this text are preserved in the General Archives of the Sisters of Notre Dame in Namur (archives.generales@sndden.org).
  • Marie Halcant, The Pedagogical Ideas of Blessed Mother Julie Billiart, Paris, 1930. 

Who is Marie Halcant, author of The Pedagogical Ideas of Blessed Mother Julie Billiart (1930)?

Sister Marie Chantal (Elise Canivez, 1873-1934) is hidden under this pseudonym.  In 1918, the Superior General asks her to collect in the letters, the writings, and the recollections of Mère Julie, the notes relative to the teaching and education of youth.  This study was projected for a series of pamphlets entitled “Pedagogical Ideas of…” whose purpose was to honor “the founders of religious teaching Orders who had received from God gifted insights in order to achieve the aim of their Institutes.”

Sr. Marie Chantal establishes in the elementary classes of the schools of the Sisters of Notre Dame new procedures for instruction according to the “Montessori system.”  Thanks to her, a renewal movement in “infant schools” arose everywhere in Belgium.  Her exceptional work attracts the praise of eminent teachers of pedagogical studies and reaching into France and Switzerland.  The expertise of Sr. Marie Chantal was unique in the early childhood domain where she was an initiator and a pioneer. 

  • Sr. Marie-Thérèse Béget, The Pedagogical Ideas of Julie Billiart, no date
  • Cécile DUPONT, The Salvation of Souls by means of the Development of Feminine Education: The Sisters of Notre Dame de Namur, Educational Entrepreneurs (1804-1842), UCL, Louvain-la-Neuve, June, 2014
  • Sr. Mary Linscott, To Heaven on Foot, 1969

multiculturalité: une congrégation internationale

anglais

« De Mère Julie à Mère Ignace (1804 à 1842), l’Institut n’a pas cessé de croître ».

Ce constat, Cécile Dupont, jeune chercheuse belge de l’Université Catholique de Louvain-la-Neuve, l’a développé dans un brillant mémoire en vue de l’obtention d’un master en histoire pour lequel elle a consulté les Archives Générales des SND à Namur.  Elle s’est concentrée sur les trois premières supérieures générales des SND et en particulier la correspondance (Cécile DUPONT, Le Salut des âmes via le développement de l’enseignement au féminin : les sœurs de Notre-Dame de Namur, entrepreneures de l’éducation (1804-1842), UCL, Louvain-la-Neuve, Juin 2014).

Au cours de sa vision à Amiens, le 2 février 1806, Julie Billiart réalise que ses Sœurs se répandraient hors de la France vers d’autres pays du monde.  Cette extension est prédite, dès les origines de l’Institut, par l’évêque de Gand.  Dans ses lettres, Julie répète plusieurs fois les propos du prélat :  «Comme Mgr de Broglie m’avait promis de beaucoup s’intéresser à notre établissement, et que je lui avais dit bien clairement, que si l’on ne voulait pas donner un autre local à mes Sœurs de St-Nicolas, que je les emmènerais à Namur, il m’avait nettement dit sa façon de penser, lui ; que nous n’étions pas faites pour rester dans un seul diocèse : « Non, Mère Julie, ce n’est pas là votre vocation. » (Lettre 113, 25 avril 1809).  La troisième fois qu’elle énonce l’avis de l’évêque, elle y ajoute une dimension internationale : il est question que la congrégation s’étende « partout dans le monde » (Lettre 114, 26 avril 1809).

1. Missionnaires chez soi : les maisons françaises et belges

Dès l’origine de la congrégation, la fondatrice entreprend d’élargir le champ de son action.  D’abord, sans quitter l’espace français puis belge, les sœurs se font missionnaires.  Elles sont investies d’un rôle apostolique qu’elles se doivent de mener à bien quel que soit l’endroit où les enverra la volonté divine. 

Carte de la France: En 1804, Julie fonde la congrégation dans une France élargie. En effet, la victoire des Français à Fleurus en 1795 entraina l’annexion des Pays-Bas autrichiens et de la principauté de Liège (Belgique actuelle) à la France pour vingt ans. La carte se dessine à nouveau en 1815 après la bataille de Waterloo : les « Belges » sont unis aux Hollandais dans un royaume des Pays-Bas. Mère Saint-Joseph connaîtra l’indépendance de la Belgique en 1830.

La fréquence des fondations suit de très près l’évolution politique.  Mère Julie et Mère Ignace fondent, toutes deux, une à plusieurs maisons par an.  Le supériorat de Mère Saint-Joseph est lui beaucoup moins riche en nouvelles implantations.  Le début de son supériorat voit la concrétisation des derniers projets de Julie Billiart.  Par la suite, Françoise Blin de Bourdon ne fonde presque pas de nouvelles maisons pendant environ 20 ans.  Cet arrêt des fondations est dû au contexte politique de l’époque hollandaise et à l’inimitée du roi Guillaume Ier envers les congrégations religieuses.

Première expérience de la multi-culturalité

Le premier voyage de Julie hors du territoire francophone est celui qu’elle entreprend en juin 1806 avec le Père Leblanc en Flandre où ce dernier est chargé d’inspecter le collège de Roulers.  Julie et le Père Leblanc rencontrent Mgr de Fallot de Beaumont, évêque de Gand de 1802 à 1807, qui exprime le désir d’avoir dans son diocèse une maison des Sœurs de Notre-Dame.  Mère Julie accepte la demande de l’évêque à condition d’avoir des jeunes filles parlant la langue flamande et de les former d’abord à la vie religieuse et aux méthodes d’enseignement. 

En Flandre, région annexée à la France depuis 12 ans, on parle une langue incompréhensible pour Julie.  Le français y est la langue de l’occupant.

 « J’ai fait lire sa lettre en flamand. »  Lettre 106 (Février 1809)

 « […] j’eus un peu de difficulté de le trouver, car ne pouvant parler flamand pour le demander, le bon Dieu permit que je m’adresse à un homme qui ne put jamais me dire un seul mot.  Enfin, je m’en fus tout droit à l’église St-Pierre où je m’adressais encore à un homme qui ne put non plus me répondre, et, […]. » Lettre 113 (Avril 1809)

En revenant de Gand, Julie Billiart demande à la jeune Marie Steenhaut ce que la population dit sur son dos, et en particulier de son costume.

Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire – Le lendemain, notre Mère me conduisit à la grande messe, et dans la rue, elle fut plus d’une fois insultée par les garçons à cause de son singulier costume de voyage. On lui donna toutes sortes de noms, noire sorcière, peau de jambon, aventurière, devineresse, etc. Notre Mère me fit répéter en français les cris flamands, elle en riait, et moi j’étais humiliée de me trouver près d’elle au point qu’en rentrant dans l’église, je lui laissait avancer seule, et j’entendit la messe ou plutôt je donnais cours à mes distractions étant bien loin d’elle toute confuse et humiliée, notre Mère ne s’en apperçut qu’en sortant de l’église, elle me questionna dans la rue, et je lui fis connaitre mon orgueil, elle fut satisfaite de ma sincérité, me donna un avis sur l’humilité et mon estime pour elle augmenta et je fus plus forte dans d’autres épreuves qui m’attendaient. « Premier voyage de Mère Julie en Flandre (1806) », Récit autographe de Sr Marie Steenhaut (orthographe laissée telle que dans le texte original).

Mère Julie trouve les Flamands généreux et travailleurs.  C’est ce qu’elle écrit dans ses lettres : « Ils sont tous, ces bons Flamands, d’une si mûre réflexion pour exécuter leurs affaires, et ne se soucient pas d’un retard, si je n’ai pas le temps de les écouter. »  (Lettre 47, Janvier 1807).  Mais les Flamands peuvent aussi lui mener la vie dure ; d’où quelques expressions peu flatteuses… 

En quittant St-Nicolas pour Gand : « Nous sommes parties […] au milieu de cent personnes qui, je vous l’assure, ne donnaient aucune marque de peine, de se voir enlever un établissement si précieux pour eux ; au contraire, la population nous disait toutes sortes de moqueries. […]  Enfin les autres circonstances que je vous dirai de vive voix, vous feront bien voir que le bon Dieu ne voulait plus que nos bonnes Sœurs restent plus longtemps dans ce pays-là ; nous voilà donc parties. » Lettre 117 (Mai 1809)

Dans ses Mémoires, Françoise nous donne des détails sur les premières postulantes flamandes :

 « Les bontés de Mgr de Beaumont et les promesses de toutes sortes d’assistances qu’il fit à notre Mère, pour le temps que ses sujets seraient préparés, la satisfirent beaucoup et lui donnèrent des espérances fondées de travailler en Flandre pour la gloire de Dieu.  Elle ne ramena de ce premier voyage qu’une fille appelée Thérésia Lauwers, qui ne savait pas un mot de français; elle revint le 29 juin 1806.  On lui avait promis, en Flandre, de lui chercher des personnes qui eussent vocation pour cette œuvre; en effet, elle repartit le 28 août, même année et revint le 18 septembre, ramenant avec elle cinq Flamandes, dont deux ne savaient pas du tout le français, et une, très peu.  Elle partit le 13 novembre; elle ramena en Flandre Thérésia Lauwers à qui nous ne convenions pas et qui ne nous convenait pas davantage. »

Notons aussi que lors de son voyage à Gand, Mère Julie fait une halte avec les jeunes postulantes à Courtrai où elle loge notamment chez Madame Goethals, tante de Mère Ignace, troisième supérieure générale et promotrice des missions lointaines, qui avait alors 6 ans.  La petite Thérèse Goethals reçut une bénédiction de Julie qui l’embrassa tendrement.

Pour Mère Julie, la Flandre est importante.  Elle y reçoit comme postulantes beaucoup de jeunes filles en qui elle découvre des vertus solides.

 « Je vous dirai qu’il se présente bien des flamandes pour notre maison, mais je crois ne vous en ramener qu’une dont ma chère bonne petite Sœur Marie sera bien étonnée, car c’est sa bonne sœur Françoise, […]. » (Lettre 43, Novembre 1806) Ce sont Marie Steenhaut et sa sœur Ciska (Françoise Steenhaut).

 « Vous avez bien fait de parler au confesseur, des flamandes, pour leurs communions, comme je vous l’ai dit et pour qu’il y ait de l’ordre.  Je suis bien aise que vous soyez contente de la petite sœur de Marie (Steenhaut) et je suis aussi contente d’elle-même ; c’est une bonne petite Sœur, elle nous est d’une grande utilité avec toutes nos flamandes. » (Lettre 46, Décembre 1806)

Il est intéressant de remarquer que dans les Archives Générales des SND, nous avons de nombreux documents autographes de Sr Marie Steenhaut ; ceux-ci nous sont très précieux pour retracer l’histoire et découvrir les émotions des Sœurs de l’époque.  Parmi ceux-ci : 1er voyage de Julie en Flandre en 1806 ; Annales de Saint-Nicolas et Gand ; Quelques lettres. 

Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire – Première page des Annales de Saint-Nicolas : Notice sur l’établissement de St-Nicolas, transféré à Gand après deux ans et demi d’existence dans la paroisse de St-Pierre, écrit en l’année 1844 par un témoin oculaire et auriculaire, Sœur Marie de Jésus Steenhaut, supérieure.

La jeune sœur de Sr Marie Steenhaut, Françoise (Sœur Ciska), était très appréciée de Mère Julie qui en parle dans ses lettres avec beaucoup d’affection.  Dans ses Mémoires, Mère Saint-Joseph ne laisse nul doute quant aux qualités de cette jeune fille :

« Mais revenons à notre principale affaire.  J’ai laissé M. Cottu dans la chambre de la Mère Julie à qui, étant sur le point de sortir, il demanda:
– Qui emmènerez-vous d’abord avec vous?
– Mais dit-elle, j’emmènerai une telle, une telle, etc.
Et quand elle nomma la Soeur Ciska Steenhaut, qui était une jeune Flamande de Gand âgée de dix-sept ans, sachant bien le français, dont M. de Sambucy faisait grand cas et qu’il eût bien voulu retenir:
– Non, dit M. Cottu, laissez-la.
– Mais, mon Père, n’aviez-vous pas dit que je devais les emmener toutes?
– Je vous dis de la laisser; on ne sait pas si Monseigneur n’en voudra pas garder quelques-unes.
– Mon Père, elle ne voudra pas rester, j’en suis sûre.
– Laissez-la toujours.
– Je vous assure, – ajouta la Mère Julie, – qu’elle ne le voudra pas. »

Mère Julie fonde trois écoles dans le diocèse de Gand (en Flandre).  Le 9 décembre 1806, elle établit la maison de Saint-Nicolas.  Trois sœurs y sont envoyées dont Sr Marie Steenhaut chargée de s’occuper de la classe de flamand.  Mais, en mai 1809, les Sœurs sont contraintes de quitter cette maison à cause de son insalubrité.  Elles arrivent à Gand où Mère Julie eut de la peine à trouver un logement convenable.  Ce n’est que le 21 novembre 1809 que les Sœurs s’installent à la rue des femmes à Gand et fondent l’école du Nouveau-Bois le 15 février 1810.  Le 11 novembre 1811, les Sœurs établissent une école à Zele.

Cliquez sur le document pour l’agrandir et le lire – Extraits de la liste des voyages de Mère Julie (Page 1 à 3 : de 1804 à 1809 – fondations des maisons en Flandre), autographe de Mère Saint-Joseph.
Extraits de la liste des voyages de Mère Julie (Page 1 à 3 : de 1804 à 1809 – fondations des maisons en Flandre), autographe de Mère Saint-Joseph.

Une fois installées, les religieuses doivent se ménager une place au sein de la population et s’intégrer aux us locaux.  La langue est l’un des plus importants obstacles auxquels elles se heurtent lors de leur arrivée en Flandre.  Parmi les enfants qu’elles reçoivent « il n’y en a que cinq ou six qui entendent le français sur un si grand nombre » (Lettre de Sœur Catherine Daullée à Sr Saint-Jean à St-Hubert, Gand (rue des femmes), 29 décembre 1809).  Afin de surmonter cet obstacle, la supérieure générale demande immédiatement la formation de postulantes flamandes.  Elle raccourcit également leur noviciat à deux mois afin que les sœurs puissent au plus vite commencer à enseigner dans la langue des enfants (Annales de Saint-Nicolas).  Les sœurs adaptent également leurs exigences au public auquel elles s’adressent.

2. Des perspectives internationales : les Pays-Bas et l’Amérique

Première implantation à l’étranger : la Hollande

Avant l’Amérique, les premières tentatives d’implantation hors de l’espace franco-belge sont dirigées vers la Hollande.  A la toute fin de l’année 1809, Julie Billiart entreprend un voyage à Breda.  Elle s’y rend à la demande d’une dame proposant sa maison pour y réaliser une fondation.  La dame charitable ne convainc pas Julie Billiart et la fondation ne se fit pas. 

Quelques années plus tard, en 1819, c’est à nouveau de Hollande que parvient une autre sollicitation. 

Père Matthias Wolff

Le Père Wolff, un jésuite, sollicite Mère Saint-joseph afin de placer chez les SND quelques filles à former.  La supérieure générale accepte et reçoit dans la maison de Gand trois novices hollandaises (Marie Stichters, Sophie Miltner et Lubuina van Elck).  Entre 1820 et 1821, quatre autres postulantes se présentent.  Ces jeunes femmes sont reçues et formées par les SND mais demeurent sous la direction du Père Wolff.  Ces religieuses extérieures ne sont pas destinées à demeurer dans la congrégation.  Dès l’origine, il est question qu’elles retournent fonder un établissement en Hollande.  Elles établissent une nouvelle congrégation le 29 juillet 1822 qui s’applique à l’éducation et adopte le nom de « Pédagogie chrétienne ».  Cette congrégation évolue indépendamment de celle des SND de Namur.  Elle en suit malgré tout les Règles, adaptées au contexte particulier du pays.  Aujourd’hui, cette congrégation est connue sous le nom de SND d’Amersfoort et bien qu’elles ne reconnaissent pas Julie Billiart pour fondatrice, lui vouent une dévotion particulière.

Départ pour l’Amérique : un désir de voyage mûri de longue date

Considérons avec attention ce que Cécile Dupont écrit dans son excellent travail de recherche dans les Archives Générales de la congrégation des SND.

« La volonté de partir en mission lointaine est présente chez les SND longtemps avant leur départ effectif.  Déjà sous Mère Saint-Joseph, des allusions à ce désir d’évangélisation hors d’Europe sont présentes.  Il n’existe pas encore de projet concret mais des phrases disséminées ça et là dans la correspondance témoignent d’une idée qui fait son chemin dans l’esprit de certaines : « … vous nous donnez envie d’aller en mission par toute ce que vous nous dites … mais notre tour viendra j’espère et nous pensons que le bon Dieu appellera les SND au-delà de la grande rivière.  Il n’est rien de nouveau dans notre noviciat sinon que notre désir d’aller en mission s’augmente de jour en jour. » (Lettre de Sr Louis de Gonzague à Sr Stéphanie, 1832).  C’est avec cet objectif à l’esprit que Thérèse Goethals rejoint la congrégation en 1821.  Sous le supériorat de Françoise Blin de Bourdon, en 1824, elle pense un peu trop fort à l’Amérique et Mère Saint-Joseph qui connait le désir missionnaire de sœur Ignace la tempère : « … il paraît que vous rêvez encore à l’Amérique, cependant je ne crois pas que ce soit sérieux. » (Lettre de Mère Saint-Joseph à Sr Ignace Goethals, 31 mai 1827)  C’est toutefois cette rêveuse qui permettra la réalisation de la prédiction de Mgr de Broglie. »

Mère Ignace, bien que promotrice du départ en Amérique, ne quitte pas la Belgique. 

Portrait de Mère Ignace

Elle choisit selon leur caractère, leurs compétences et leur désir, les 8 sœurs pionnières et les accompagne jusqu’à Anvers d’où elles embarquent le 3 septembre 1840, malgré les mises en garde de Mgr Purcell et les réticences des familles en Belgique. 

Sœur Louise Van der Schrieck, pionnière aux Etats-Unis et supérieure de la province de l’Ohio, pendant 38 ans (de 1848 à 1886).

« Le bateau choisi pour la traversée emmène également à son bord des pères dominicains et jésuites qui sont leurs compagnons de voyage.  Les religieuses, malades en mer, racontent avec humour leur traversée à leurs sœurs restées en Belgique. »

« Arrivées sur le nouveau continent, elles voyagent par train et par bateau.  A travers elles, sous leur plume, les sœurs de Belgique découvrent une Amérique sauvage et moderne.  Une fois à destination, les sœurs sont momentanément hébergées chez les Dames de la Charité.  De cette façon, l’emplacement de leur future maison ne leur est pas imposé.  Malgré les difficultés à trouver un bâtiment en ville, les religieuses ne souhaitent s’installer en campagne qu’en ultime recours car il est important qu’elles demeurent auprès des pauvres.  De plus, elles craignent de ne pas pouvoir s’y fournir en matériel nécessaire.  Les SND ont finalement l’opportunité d’acquérir une bâtisse sur Sixth  Street, dans le centre de Cincinnati. »

Bâtiment Sixth Street, dans le centre de Cincinnati

« L’implantation des sœurs aux Etats-Unis ne se fait pas sans difficultés.  Ce nouveau pays dresse plusieurs obstacles sur leur route.  La difficulté principale dont prennent immédiatement conscience les sœurs est la langue.  Dès leur embarquement, les religieuses s’attèlent à l’apprentissage de l’anglais.  Le révérend père French, dominicain passager sur la même traversée, leur sert de premier professeur (Lettre de Sr Louis de Gonzague à Mère Ignace, 21 octobre 1840).  Une fois sur place, les sœurs se rendent vite compte de leurs lacunes dans la maîtrise de l’anglais et de l’importance capitale de la langue pour atteindre leur but.  Elles continuent à s’entraîner deux à trois heures par jour.  Elles indiquent qu’il est nécessaire que les sœurs qui viendraient un jour les rejoindre maîtrisent l’anglais avant leur départ.  Seule sœur Louise (Joséphine van der Schrieck, une des pionnières de la mission américaine qui succède en 1848 à Sr Louis de Gonzague au poste de supérieure de la maison de Cincinnati) parvient à manier cette langue correctement, les autres religieuses peinent à l’assimiler.  Il est évident que cela ne facilite pas leurs tâches apostoliques.  La répartition des tâches selon les capacités est tributaire de la maîtrise de la langue ; il est donc moins facile ici de la respecter strictement.  Le contingent restreint de religieuses est également un frein.  Leur établissement de Cincinnati rencontre toutefois du succès.  Il s’adresse à une large tranche d’élèves.  L’élargissement de leur public et l’absence de noviciat sur place obligent les Sœurs de Notre-Dame à réclamer toujours des renforts. […] »

« Elles vont petit à petit s’adapter à leur pays d’accueil, modelées par leur nouvel environnement.  De leurs habitudes culinaires à leur conception de l’espace, leurs perceptions se transforment.  Les religieuses rencontrent en Amérique une flore et une faune nouvelle.  Elles découvrent de nouveaux goûts, des fruits inconnus et des pratiques alimentaires locales viennent enrichir leurs sens.  Les sœurs s’émerveillent par exemple en découvrant les animaux inconnus et colorés peuplant leur environnement au climat estival beaucoup plus chaud qu’en Belgique. »

« La conception du monde change dans cette terre immense.  Leur premier voyage laisse aux sœurs une impression d’immensité, mais vite elles en viennent à relativiser « …il a traversé l’océan en douze jours et demi, vous voyez que ce n’est pas une si grande affaire d’aller en Europe. » (Lettre de Sr Louis de Gonzague à Mère Ignace, 1 septembre 1841).  Très vite elles rendent compte des différences de perception : les missions de Monsieur Roppe sont à cent lieues (482km) des sœurs, « ce n’est pas fort loin dit-on en Amérique » (Lettre de Sr Louis de Gonzague à Mère Ignace, 1 octobre 1841).  De nouvelles coutumes s’invitent aussi dans le quotidien des sœurs ; ainsi, elles s’étonnent d’abord de l’échange de cadeaux à Noël qui ne se fait pas en Belgique ((Lettre de Sr Louis de Gonzague à Mère Ignace, 4 janvier 1842).  Il y a aussi des usages de politesse « … les Américains ne se saluent pas et les dames lorsqu’elles sont assises ne se lèvent pour personne » ((Lettre de Sr Louis de Gonzague à Mère Ignace, 25 décembre 1840). »

 « Outre le fait que les Sœurs doivent s’adapter au système d’éducation américain, une autre difficulté fondamentale entre les Etats-Unis et l’Europe dans laquelle agissent les sœurs est la confession de leur public majoritairement protestant. »

Conclusion

Aujourd’hui, les distances qui séparent les maisons fondées par Mère Julie en Belgique et en France nous paraissent bien courtes.  Mais du temps de Julie, il n’existe pas de transport aisé entre les villes et il est pratiquement inexistant pour relier les villages.  La diligence est souvent incommode, on marche beaucoup, les voyages sont longs.  Pour garder l’unité de la congrégation, Julie entreprend de nombreux voyages en diligence, à dos d’âne ou même souvent à pied. Entre deux voyages, Mère Julie garde le contact avec toutes les maisons en écrivant de nombreuses lettres à ses filles, surtout les supérieures des maisons secondaires. 

« Il faut nécessairement que dans une communauté comme la nôtre, plusieurs nations se trouvent rassemblées, mais la charité n’examine pas cela parce qu’il n’y a qu’une nation en Jésus Christ. » (Julie, Thèmes)

En Amérique, les religieuses  tentent de se tenir au plus près de ce qui se fait en Belgique : « nous faisons tout comme à Namur, autant que possible. » (Lettre de Sr Louis de Gonzague à Mère Ignace, 7 mai 1841).  Pour maintenir l’unité, on sait l’importance que les supérieures générales accordent à la correspondance.  Mère Ignace permet à la supérieure de Cincinnati d’écrire tous les mois malgré le coût élevé d’un envoi postal.  Elle souhaite maintenir un lien fort et un institut uni.

Texte: Marie Felten, archiviste générale des SND de Namur et Sr Christiane Houet, coordinatrice du Centre d’héritage des SND de Namur

Traduction anglaise : Sr Jo Ann Recker

Bibliographie :

  • Tous les documents reproduits dans ce texte sont conservés aux Archives générales des SND à Namur (archives.generales@sndden.org).
  • Cécile DUPONT, Le Salut des âmes via le développement de l’enseignement au féminin : les sœurs de Notre-Dame de Namur, entrepreneures de l’éducation (1804-1842), UCL, Louvain-la-Neuve, Juin 2014
  • Lire les nombreux travaux de Sr Gaby Peeters sur le rayonnement des SND dans les provinces du Nord de la Belgique.
  • Lire aussi les travaux de Sr Louanna Orth, tel que Souvenez-vous, réjouissez-vous, renouvelez-vous, 1840-1990, Cincinnati, 1990.

Multiculturalism: an international congregation

French

“From Mère Julie to Mère Ignace (1804 to 1842), the Institute has not stopped growing.”

This observation, Cécile Dupont, a young Belgian researcher from the Catholic University of Louvain-la-Neuve, developed in a brilliant thesis for her Masters degree in History for which she consulted the General Archives of the Sisters of Notre Dame in Namur.   She focused on the three first Superiors General of the Sisters of Notre Dame and, in particular, their correspondence,   (Cécile DUPONT, The Salvation of Souls by Means of the Development of Feminine Education: the Sisters of Notre Dame de Namur, Entrepreneurs of Education (1804-1842), UCL, Louvain-la-Neuve, June 2014.)

During her vision at Amiens, on February 2, 1806, Julie Billiart realized that her Sisters would spread beyond France and towards other countries of the world.  This expansion was predicted, from the origins of the Institute, by the Bishop of Ghent.  In her letters, Julie repeated several times the remarks of the prelate: “As the bishop had promised me to take a great interest in our establishment, I had told him very definitely that if they did not want to give another house to my sisters of St. Nicolas, I should take them away to Namur.  He told me clearly that to his way of thinking we were not made to stay in only one diocese.  ‘No, no, Mère Julie, that is not your vocation.’ ”  (Letter 113,  April 25, 1809).  The third time that she repeated the words of the bishop, she added to them an international dimension:  it was that the Congregation would extend to “everywhere in the world.”  (Letter 113, April 26, 1809).

1 Missionaries at home:  the French and Belgian Houses

From the beginnings of the Congregation, the foundress undertook to enlarge her field of action.  At first, without leaving French then Belgian territories, the sisters were missionaries.  They took on an apostolic spirit to which they obligated themselves no matter where the divine will sent them. 

Map of France in 1800: In 1804, Julie founded the Congregation in an expanded France. In fact, the French victory at Fleurus in 1795, led to the annexation of the Austrian Netherlands and of the French principality of Liège (Belgium today) to France for 20 years. The map was drawn again in 1815 after the battle of Waterloo: The “Belgians” were united to the Dutch in the Kingdom of the Netherlands. Mother Saint Joseph would experience the independence of Belgium in 1830.

The frequency of the foundations closely follows the political evolution.  Mère Julie and Mère Ignace together found one to several houses per year.  The tenure of Mother St. Joseph’s term of office as Superior General is much less rich in new establishments.  The beginning of her term sees the realization of Julie Billiart’s final projects.  Afterwards, Françoise Blin de Bourdon founds hardly any new houses for around 20 years.  The cessation of foundations is due to the political context of the Dutch era and to the enmity of King William I toward religious congregations.

First experience of multiculturalism

The first of Julie’s trips outside of French territory is the one that she undertook in June 1806 with Father Leblanc into Flanders where the latter is charged with inspecting the college of Roulers.  Julie and Father Leblanc meet Monsignor de Fallot de Beaumont, bishop of Ghent from 1802 to 1807, who expresses the desire to have in his diocese a house of the Sisters of Notre Dame.  Mère Julie accepts the bishop’s request on the condition that she has young women who speak Flemish and forms them, first, to religious life and as teachers.

In Flanders, the region annexed to France for 12 years, an incomprehensible language for Julie is spoken.  French is not the language of the occupier. 

I have had someone read her letter in Flemish”  Letter 106 (February, 1809)

“I have had some difficulty in finding him for, while I was not able to speak Flemish, the good God permitted me to address a man who could not say a single word to me.  At last, I went quite straight to the church of St. Pierre, where I asked another man who could not answer me either.”  (Letter 113, April, 1809)

Returning from Ghent, Julie Billiart asks a young Marie Steenhaut what the populace says behind her back and, in particular, about her habit.

Click on the picture to enlarge and read the document – The next day, our Mother took me to high Mass and, in the street, she was more than once insulted by the boys because of her singular traveling costume. They gave her all kinds of names: our witch, ham hide, adventuress, sorceress, etc. Our mother had me repeat in French the Flemish shouts. She laughed at them while I was so humiliated to find myself near her that, upon entering the church, I let her go ahead of me a bit and heard Mass or rather, being far from her, confused and humiliated I gave into my distractions. Only in leaving the church did our mother notice. She questioned me in the street and I let her know about my pride. Satisfied with my sincerity, she gave me advice on humility. My esteem for her grew and I was stronger in other trials that awaited me. “First Trip of Mère Julie in Flanders (1806)” Handwritten account by Sr. Marie Steenhaut (spelling left as it was in the original text).

Mère Julie finds the Flemish generous and hard workers.  It is what she writes in her letters:  “All these good Flemings are so deliberate and ponderous in carrying out their business; and they do not mind delays, even if I have no time to listen to them.”  (Letter 47, January, 1807).  But the Flemish can also make her life difficult; thus some not-so-flattering expressions…

Upon leaving St. Nicolas for Ghent:  “We left at 1:00 p.m. in the midst of a hundred persons who, I can assure you, did not show any sign of sorrow to see the removal of an establishment that was of such value to them.  On the contrary, these Flemings offered us all kinds of mockery.  The other circumstances also, which I shall tell you by word of mouth, will show you that the good God did not want our good sisters to stay any longer in that part of the country.  So now we have left.”  (Letter 117, May, 1809)

In her Memoirs, Françoise gives us details about the first Flemish postulants:

“The Bishop of Ghent was kind and promised every assistance while the postulants were in training, which pleased our mother and gave her the hope of working in Flanders for the glory of God.  She returned on June 29, 1806, from this first trip with a postulant, Thérésia Lauvers, who unfortunately did not speak a word of French.  In Flanders they had promised to find more vocations for us and this they did; in fact, she left again on August 28, of the same year, returning on September 18, bringing home with her five postulants, two of whom did not speak French at all, while one spoke very little.  She left on November 13 taking Thérésia Lauvers back to Flanders.  We did not suit her; nor she, us.”

Note also, that during her trip to Ghent, Mère Julie stopped with the young postulants at Courtrai where she stayed, notably, with Madam Goethals, aunt of Mère Ignace, the third Superior General and promoter of foreign missions, then only six years old.  The little Thérèse Goethals received a blessing from Mère Julie who embraced her tenderly. 

For Mère Julie, Flanders is important.  There, she received as postulants many young women in whom she discovered solid virtues.

“I must tell you that many Flemish girls want to enter with us.  But I think I shall bring only one back with me, whom my good little Sister Marie will be very astonished to see, for it is her good sister Franciska.”  (Letter 43, November, 1806).  These are Sister Marie Steenhaut and her sister Ciska (Franciska). 

“You have done well to speak to the confessor of the Flemish girls about their Communions as I told you to do, so that there may be some order.  I am glad that you are pleased with the little sister of Marie (Steenhaut) and I am also very pleased with Marie herself.  She is a good little sister and very useful to us with all our Flemish girls.”  (Letter 46, December 1806)

It is interesting to note that in the General Archives of the Sisters of Notre Dame, we have many signed documents of Sister Marie Steenhaut; these are very precious to us in retracing the history and discovering the feelings of the sisters of that time.  Among these:  Julie’s first trip to Flanders in 1806; the Annals of Saint Nicolas and Ghent; some letters. 

Click on the picture to enlarge and read the document – First page of the Annals of Saint Nicolas: Announcement of the Sister Julie’s establishment of St. Nicolas, transferred to Ghent after two and one-half years of existence in the parish of St. Pierre, written in 1844 by an eye and ear witness, Sister Marie de Jésus Steenhaut Superior.

The younger sister of Sister Marie Steenhaut, Françoise (Sister Ciska), was greatly appreciated by Mère Julie who spoke of her in her letters with much affection.  In her Memoirs, Mère Saint Joseph leaves no doubt as to the qualities of this young woman:

“But let us return to the point from which we have digressed.  We left Father Cottu in Mère Julie’s room.  As he turned to go, he asked which sisters she was taking with her.

Julie named several, among them Sister Ciska Steenhaut, a young Flemish woman from Ghent, who was seventeen years old and knew French well.  Father de Sambucy set a great store by her and wished her to stay in Amiens.  This is the way the dialogue went:

-‘No,’ said Father Cottu.  ‘Let Sister Ciska remain.’

-‘But, Father, did you not just say that I might take all the sisters?’

-I repeat, let her remain.  I cannot be sure but that the bishop will want to keep a few.’

-‘Father, I am sure she will not wish to remain.’

-‘Leave her, just the same.’

-‘I promise you, Father, she will want to go.’”

Mère Julie founded three schools in the diocese of Ghent (in Flanders).  On December 9, she established the house at Saint Nicolas.  Three sisters were sent there among whom was Sister Marie Steenhaut charged with looking after Flemish classes.  But, in May, 1809, the sisters were forced to leave this house because it was unsanitary.  They arrived in Ghent where Mère Julie had trouble finding proper lodging.  It was only on November 21, 1809, that the Sisters settled on the rue des femmes in Ghent and founded the school of Nouveau-Bois on February 15, 1810.  On November 11, 1811, the Sisters established a school in Zele

Click on the picture to enlarge and read the document – Extracts from the list of Mère Julie’s trips. (Pages 1 to 3: from 1804 to 1809 – foundations of houses in Flanders). Handwritten by Mother Saint Joseph
Extracts from the list of Mère Julie’s trips. (Pages 1 to 3: from 1804 to 1809 – foundations of houses in Flanders). Handwritten by Mother Saint Joseph

Once installed, the sisters must establish themselves with the populace and settle into the premises.   The language is one of the most important obstacles which they encounter at the time of their arrival in Flanders.  Among the children that they receive “out of a large number there are only five or six who understand French.”  (Letter of Sister Catherine Daullée to Sister Saint-Jean at St-Hubert, Gand (rue des femmes), December 29, 1809)  In order to overcome this obstacle, the Superior General immediately asks for the formation of Flemish postulants.  She shortens as well their novitiate to two months in order that the sisters might begin to teach in the children’s language as soon as possible.  (Annals of Saint Nicolas).  The sisters also adapt their needs to the populace to which they are sent.

2. Some international perspectives:  the Netherlands and America

First foreign establishments:  Holland

Before America, the first attempts at establishments outside of the France-Belgian area were directed towards Holland.  At the very end of the year of 1809, Julie Billiart undertakes a trip to Breda.  She went there at the request of a woman proposing her house for the establishment of a foundation.  The charitable woman did not convince Julie Billiart and the foundation was not made.

Some years later, in 1819, it is again Holland from which comes another request.

Father Matthias Wolff

Father Wolff, a Jesuit, asks Mother Saint Joseph to place with the Sister of Notre Dame two women to be formed in the religious life.  The Superior General accepts the request and receives in the house in Ghent three Dutch novices (Marie Stichters, Sophie Miltner and Lubuina van Elck). 

Between 1820 and 1821, four other postulants present themselves.  These young women are received and formed by the Sisters of Notre Dame but stay under the direction of Father Wolff.  These foreign religious are not destined to remain in the Congregation.  From the beginning, they were to return to found an establishment in Holland.  They establish a new Congregation on July 29, 1822 which is dedicated to education and they adopt the name “Christian Education.”  This Congregation evolves independently of that of the Sisters of Notre Dame de Namur.  They follow all the Rules, nonetheless, but adapted to the particular context of the country.  Today, this Congregation is known by the name Sisters of Notre Dame of Amersfoort and, although they do not recognize Julie Billiart as their foundress, they honor her with a special devotion. 

Departure for America:  desire for a voyage matured over a long period

Let’s consider attentively what Cécile Dupont writes in her excellent work of research in the General Archives of the Congregation of the Sisters of Notre Dame.

“The will to leave on a distant mission is present with the Sisters of Notre Dame for a long while before the actual departure.  Already under Mère Saint Joseph, allusions to this desire to evangelize beyond Europe are present.  A concrete project does not yet exist but words are disseminated here and there in the correspondence testifying to an idea that make its way into the minds of some:  “…you give us the desire to go on mission by all that you say to us… but our turn will come, I hope, and we think that the good God will call the Sisters of Notre Dame beyond the great river.  There is nothing new in our novitiate if not that our desire to go on mission grows from day to day.” (Letter from Sister Louis de Gonzague to Sister Stéphanie, 1832)  It is with this objective in mind that Thérèse Goethals joins the Congregation in 1821.  During the mandate as Superior General of Françoise Blin de Bourdon, in 1824, she (Thérèse) thinks a little too strongly about America and Mother Saint Joseph, who knows the missionary desire of Sister Ignace, tempers her: “It seems that you seem to be still dreaming about America.  But I doubt that you do so seriously.”  (Letter of Mother Saint Joseph to Sister Ignace Goethals, May 31, 1827)  However, it is this dreamer who will permit the realization of Monsignor de Broglie’s prediction. 

Mère Ignace, although promotor of the departure for America, does not leave Belgium.

Portrait of Mère Ignace

She makes her choice of eight sister pioneers according to their character, their abilities and their desire, and she accompanies them to Anvers from which they embark on September 3, 1830, in spite of Monsignor Purcell’s warnings and the reticence of their Belgian families. 

Sister Louise Van der Schrieck, Superior of the Province of Ohio, during 38 years (between 1848 and 1886).

“The boat chosen for the crossing takes on board, as well, Dominican and Jesuit priests who are their traveling companions.  The sea-sick sisters recount with good humor, to their sisters who remain in Belgium, the events of their crossing.”

“Having arrived on the new continent, they travel by train and by boat.  Throughout, the sisters from Belgium take up their pens as they discover an America both wild and modern.   The destination reached, the sisters are temporarily housed with the Ladies of Charity.  In this way, the site of their future home is not imposed on them.  In spite of the difficulty of finding a house in town, the sisters do not want to set themselves up in the country unless as a last resort because it is important that they live near the poor.  Moreover, they are afraid that they might not be able to be provided with the necessary material there.  The Sisters of Notre Dame finally have the opportunity to acquire a building on Sixth Street, in the center of Cincinnati.”

Building on Sixth Street, in the center of Cincinnati.

The establishment of the sisters in the United Sates is not done without difficulties.  This new country puts up several obstacles along their way.  The primary difficulty, of which the sisters are immediately aware, is the language.  From the time of their boarding, the sisters endeavor to learn English.  Reverend Father French, a Dominican passenger on the same crossing, serves as their first teacher (Letter of Sr. Louis de Gonzague to Mère Ignace.  October 21, 1840)  Once arrived, the sisters quickly realize their deficiencies in their mastery of English and of its capital importance in attaining their goal.  They continue to practice two to three hours a day.  They point out that it is necessary that the sisters who will come someday to join them master English prior to their departure.  Only Sister Louise (Joséphine van der Schrieck), one of the pioneers of the American mission who follows Sister Louis de Gonzague as Superior of the Cincinnati house in 1848, succeeds in managing the language correctly; the other sisters labor to comprehend it.  It is evident that that does not make their apostolic tasks easy.  The division of tasks according to skills depend on language acquisition; in this matter it is less easy to strictly respect the level of acquisition.  The limited number of sisters is also a hindrance.  Nonetheless, their Cincinnati establishment is a success.  A great number of students apply.  The expansion of their community and the absence of a novitiate on site oblige the Sisters of Notre Dame to continually ask for reinforcements.  […]

Little by little they adapt to their host country, shaped by their new environment.  From their culinary habits to their conception of space, their perspectives are transformed.  In America, the sisters encounter a new flora and fauna.  They discover new tastes, unknown fruits, and local dietary practices come to enrich their senses.  The sisters marvel, for example, in discovering colorful and unknown animals populating their environment in the summer climate much warmer than in Belgium.

One’s world view changes in this immense land.  Their first trip leaves on the sisters an impression of the immensity, but quickly they come to relativize it.  “…it crossed the ocean in 12 and ½ day; you see that it’s not such a great affair to go to Europe.”  (Letter from Sister Louis de Gonzague to Mère Ignace, September 1, 1841).  Very quickly they realized the difference in perception:  the missions of Father Rappe are around 300 miles from the sisters. “It is not such a great distance they say in America.” (Letter from Sister Louis de Gonzague to Mère Ignace, October 1, 1841)  New customs also enter into the everyday life of the sisters; thus, at first, they are astonished by the exchange of gifts at Christmas, something that is not done in Belgium.  (Letter from Sister Louis de Gonzague to Mère Ignace, January 4, 1842)  There are also differences in practices of courtesy; “…the Americans do not greet one another and, when they are seated, the ladies do not stand up for anyone.”  (Letter from Sister Louis de Gonzague to Mère Ignace, December 25, 1840)

In addition to the fact that the sisters must adapt to the American system of education, another fundamental difficulty between the Europe and the United States, in which the sisters function, is the religion of their majority protestant population.

CONCLUSION

Today, the distances that separate the houses founded by Mère Julie in Belgium and in France appear to us as being very short.  But, in Julie’s time, there did not exist easy transportation between towns and, to link villages,  it is practically nonexistent.  The coach is often inconvenient; one walks a lot and the trips are long.  In order to preserve the unity of the Congregation, Julie undertakes numerous long trips by coach, on the back of a donkey or even often on foot.  Between two trips, Mère Julie maintains contact with all the houses by writing numerous letters to her daughters, especially to the Superiors of the secondary houses. 

“In a community like ours, several nations must necessarily be gathered together but charity takes no account of differences because we are all one nation in Jesus Christ.”  (Julie, Themes)

In America, the sisters tried to hold as close as possible to what is done in Belgium: “we do everything as it is done in Belgium, as much as possible.” (Letter from Sister Louis de Gonzague to Mère Ignace, May 7, 1841)  In order to maintain unity, we know the importance that Superiors General give to correspondence.  Mère Ignace permits the Superior of Cincinnati to write every month in spite of the high price of mailing.  She wishes to maintain strong ties and a united Institute. 

Text: Marie Felten, archiviste générale des SND de Namur and Sr Christiane Houet, coordinatrice du Centre d’héritage des SND de Namur

English Translation : Sr Jo Ann Recker

Bibliography:

-All the documents reproduced in this text are preserved in the General Archives of the Sister of Notre Dame in Namur (archives.generales@sndden.org).

-Cécile DUPONT, The Salvation of Souls by Means of the Development of Feminine Education:  the Sisters of Notre Dame de Namur, Entrepreneurs of Education (1804-1842), UCL, Louvain-la-Neuve, June 2014

-Read the numerous works of Sister Gaby Peeters on the spread of the Sisters of Notre Dame in the provinces in the north of Belgium.

-Also read the works of Sister Louanna Orth, such as Remember, Rejoice, Renew, 1840-1990, Cincinnati, 1990. 

Mission, Evangélisation

anglais

  • Introduction :

Après le concordat de 1802, de grandes missions furent prêchées en France sous l’impulsion du pape Pie VII pour raviver la foi et revaloriser la vie chrétienne.  Les Pères de la Foi donnèrent simultanément, dans cinq paroisses de la ville d’Amiens, une mission qui s’ouvrit le 29 avril 1804 et qui dura jusqu’au 24 mai.  La mission eut un plein succès !  Julie et Françoise y avaient apporté leur collaboration en instruisant les femmes du peuple.

Julie se rendait à la cathédrale d’Amiens en chaise à porteurs afin d’y instruire le catéchisme. Dessin de Sr Genevieve du Sacré-Cœur (1878-1941) dans le livre The Charred Wood.

Après sa guérison miraculeuse (à Amiens, le 1er juin 1804), Julie partit pour Saint-Valery-sur-Somme et Abbeville avec les Pères Thomas et Enfantin.  Ses lettres témoignent de son activité apostolique et de la réussite de la mission à Saint-Valery, au cours de laquelle 40 mariages furent réhabilités.  De la mission d’Abbeville, on connaît peu de choses, les archives ayant brûlé pendant la guerre de 1940. 

Au Centre d’héritage à Namur, on peut voir le prie-Dieu de Melle Oeuillo chez qui Julie a logé à Saint-Valery. « Voici mon adresse : Melle J. B. chez Melle Oeuillo. Pour faire le catéchisme, j’ai à ma disposition un petit jardin et une grande chambre. » (Lettre 34)
Maison de Melle Oeuillo, située au 39, Quai de Romerel. Une plaque commémorative y a été apposée le 23 juillet 1992.

Voici une lettre de Julie à son amie Françoise restée à Amiens :

A sœur Blin, à Amiens – JMJ – (St-Valery) Ce 23 juin 1804

[…]  La mission de St-Valery va très bien. […], nos bons Pères sont contents et surtout Mr le Curé.  Il y a des personnes qui depuis 30 ou 40 ans ne s’étaient plus confessées et qui sont publiquement revenues à Dieu.  Il vient beaucoup de monde aux instructions qui se font le soir ; le matin, il y en a moins.  Je ne puis me lasser d’admirer la bonté de Dieu.  Ah ! Qu’il est bon, mes chères filles ! […]

Savez-vous une chose ?  C’est qu’à St-Valery, j’ai à instruire des hommes tout aussi ignorants que ceux qu’on m’adressait durant la mission d’Amiens ; je fais ce que l’on me dit – toujours une pauvre servante inutile -, je suis persuadée que le bon Dieu se passerait très facilement de moi, pauvre chétive créature.  Je vous écris à la hâte ; vous me lirez comme vous pourrez.  Je finis ma lettre en présence d’un homme à qui j’apprends : Je crois en Dieu.  Il a près de quatre-vingt-dix ans, n’a pas fait sa première Communion, mais a la meilleure volonté du monde.  […]

L’ordre, donné en août par le pouvoir aux Pères de la Foi, de quitter le diocèse d’Amiens, interrompit l’activité missionnaire de Julie.

Vue de Saint-Valery-sur-Somme

Julie a dû certainement se remémorer cette étendue d’eau à perte de vue à Saint-Valery-sur-Somme, lors de sa vision du 02 février 1806, à savoir que ses filles iraient par-delà les mers.  Ce qui lui fut confirmé par Mgr de Broglie lors de son arrivée à Gand en 1807 (malgré les fortes oppositions qu’elle rencontra à l’époque avec l’évêque d’Amiens et le supérieur de la communauté d’Amiens, Mr de Sambucy, qui ne comprenaient pas ses vues): « Non, Mère Julie vous n’êtes pas faite pour rester dans un seul diocèse »

Cela ne rejoint-il pas l’envoi de l’Evangile « Allez par le monde entier proclamer la Bonne Nouvelle à toutes les nations » Mc 16,15.

Et c’est ainsi que, guérie de sa paralysie qui lui donna tant d’occasions de prière contemplative, Julie garda toujours la conviction de ce que Dieu lui avait donné à voir et à proclamer.

« Ce que nous avons vu et entendu, nous vous l’annonçons » Jn1, 3

  •  Quelle est la source de l’action évangélisatrice ?

Écoutons d’abord ce que nous en dit aujourd’hui le Pape François dans son exhortation « La joie de l’Evangile » (tous les N° indiqués face aux paroles du Pape proviennent de ce document) :

« Si quelqu’un a accueilli cet amour qui lui redonne le sens de la vie, comment peut-il retenir le désir de le communiquer aux autres ? ( N° 8 )

En parallèle, voici maintenant la voix de Julie :

« Une personne qui aime bien le bon Dieu fait de grandes choses avec lui et devient un puissant apôtre »   (Julie thèmes)

« Dans la miséricorde et l’amour, Dieu nous a donné assez de grâce et de force pour devenir apôtre » (Julie conférence 1812)

« Combien le bon Dieu est bon, ah ! oui ! Que ne pouvons-nous le faire entendre à tout l’univers »

D’autres paroles du Pape François :

« Dans toute forme d’évangélisation, la primauté revient toujours à Dieu, qui a voulu nous appeler à collaborer avec lui et nous stimuler avec la force de son Esprit. On doit toujours manifester que l’initiative vient de Dieu, que c’est « lui qui nous a aimés le premier » (1Jn 4,19) et que « c’est Dieu seul qui donne la croissance » (1Co 3,7) Cette conviction nous permet de conserver la joie devant une mission aussi exigeante. Elle nous demande tout, mais en même temps elle nous offre tout. » (N° 12)

N’est-ce pas aussi la conviction intime de Julie ?

« Si on ouvrait simplement les yeux de la foi, disait Mère Julie, en se rendant à la chapelle, on se sentirait dans un lieu où le bon Dieu nous attend, où il nous regarde, où il s’offre à nous, les mains pleines de grâces et le cœur prêt à nous recevoir ».

Notre spiritualité est apostolique, dans la tradition de sainte Julie. Son expérience unique de la prière et de l’action lui fit trouver la présence de Dieu partout, et d’une manière spéciale parmi les pauvres.  « Nous ne sommes que pour les pauvres, absolument que pour les pauvres. »

« Confions-nous bien au bon Dieu : c’est la seule prière que je puisse faire : « Mon Dieu, c’est votre œuvre » Avec cela, je vais à travers toutes les difficultés »  (Julie, Lettre 434)

« Le bon Dieu a permis que je sois bien dépouillée de toutes sortes d’appuis. Il ne faut que Dieu seul pour son œuvre » (Julie, Lettre 74)

« Il faut mettre toute notre confiance au bon Dieu, ma bonne fille ; vous et moi, nous ne devons faire que cela du matin au soir et lui dire : « Mon Dieu, c’est votre ouvrage, c’est votre ouvrage »

  • Ce qu’est l’évangélisation et ce qu’elle n’est pas.

Dans « La joie de l’Evangile », le pape François nous rappelle au N° 14: 

« Tous ont le droit de recevoir l’Evangile. Les chrétiens ont le devoir de l’annoncer sans exclure personne, non pas comme quelqu’un qui impose un nouveau devoir, mais bien comme quelqu’un qui partage une joie, qui indique un bel horizon, qui offre un banquet désirable. L’Eglise ne grandit pas par prosélytisme mais par « attraction ».

Voix de Julie :

« Tâchez de bien vous remplir de l’esprit du bon Dieu pour aller auprès des pauvres malades ; ne pas parler tout de suite de religion, car souvent cela rebute les personnes qui n’en ont pas ou fort peu.  (Julie, Lettre 281)

Le pape François au N° 10:« Que le monde de notre temps qui cherche, tantôt dans l’angoisse, tantôt dans l’espérance, puisse recevoir la Bonne Nouvelle, non d’évangélisateurs tristes et découragés, impatients ou anxieux, mais de ministres de l’Evangile dont la vie rayonne de ferveur, qui ont les premiers reçus en eux la joie du Christ ».

Voix de Julie :

« On choisit des personnes d’un caractère gai pour former les enfants ».

Julie n’est-elle pas appelée : « la sainte qui sourit ? » .

« Le bon Dieu aime une âme qui reconnait en Lui son Père bien-aimé ; Il chérit une enfant qui se livre tranquillement, joyeusement à son amour ».

« Si on donne l’autorité à une personne d’humeur sombre, bientôt toute la maison sera sans joie. La joie du Saint -Esprit doit paraitre dans tout votre extérieur ; ainsi seulement, vous pourrez attirer les âmes à Dieu ».

Le pape François au N° 242 :

« La foi ne craint pas la raison ; au contraire, elle la cherche et lui fait confiance, parce que « la lumière de la raison et celle de la foi viennent toutes deux de Dieu ».

Voix de Julie :

« Parlez raison avec vos enfants, religion sans doute, mais commençons par la raison, cela est la chose du monde la plus utile pour entrer dans leur cœur ».  (Julie, Lettre 206)

  • Un message universel

Le pape François au N°181 :

Il s’agit du critère d’universalité, propre à la dynamique de l’Evangile, dès lors que le Père désire que tous les hommes soient sauvés et que son dessein de salut consiste dans la récapitulation de toutes choses, celles du ciel et celles de la terre sous un seul Seigneur qui est le Christ (EP,1,10).

Voix de Julie et de Françoise :

« Notre charité ne doit pas se limiter à l’amour que nous avons les unes pour les autres. Elle doit rendre notre amour vaste comme l’univers ». (Julie, Thèmes)

« Nourrissez en vous la flamme apostolique et tenez-vous prêtes : la mission de l’univers entier entre dans le but de notre Institut », disait aussi son amie Françoise  Blin de Bourdon

« Combien le bon Dieu est bon, ah ! oui, oui ! que ne pouvons-nous le faire entendre à tout l’univers » (Julie, Lettre 45)

Pour Julie et Françoise, ce n’était pas seulement une vision, ni des conseils mais c’est leur vie entière donnée infatigablement dans ce sens de l‘universalité. Rappelons-nous l’ouverture de communautés partout dans le monde.

Carte de l’expansion des SND de Namur

Dans le livre « l’appel de la route » d’Agnès Richomme, après avoir expliqué les fondations d’Amersfoort et de Coesfeld, nous lisons : « Ainsi, sans aucun lien juridique avec l’Institut de Namur fondé directement par Mère Julie Billiart, deux Congrégations se réclament de son esprit et restent fidèles à sa mémoire, se considérant à bon droit ses filles ».  Il s’agit de nos cousines, les SND d’Amersfoort et les SND de Coesfeld.

N’est-ce pas un beau témoignage donné, non seulement à la valeur intrinsèque de cet esprit de la Mère Julie, mais aussi à sa puissance d’adaptation ?

La congrégation des SND d’Amersfoort fondée le 29 juillet 1822 s’est formée après que trois candidates hollandaises furent admises au noviciat de Gand par Mère Saint-Joseph en 1819.  Pour en savoir plus, cliquez sur ce lien (http://www.snddenheritagecentre.org/MUSEE/index.php/expansion-dans-le-monde/nos-cousines-et-associes/amersfoort)

Trois premières sœurs hollandaises dans le Registre d’entrées du noviciat des SND de Namur, à GAND (1815-1840).

En 1850, l’abbé Elting, de Coesfeld, et l’évêque de Münster sollicitèrent l’aide des SND d’Amersfoort pour former à la vie religieuse deux institutrices qui s’occupaient d’orphelines.  Trois SND d’Amersfoort arrivèrent à Coesfeld en Allemagne où les candidates furent instruites selon l’esprit et la Règle des SND.  Pour en savoir plus, cliquez sur ce lien (http://www.snddenheritagecentre.org/MUSEE/index.php/expansion-dans-le-monde/nos-cousines-et-associes/coesfeld)

Hilligonde Wolbring and Elisabeth Kühling (les deux institutrices allemandes formées par les SND d’Amersfoort) avec une jeune orpheline.

C’est ainsi que des liens étroits se sont établies entre les trois congrégations.  Même si elles ne reconnaissaient pas Julie Billiart comme leur fondatrice, les SND d’Amersfoort et de Coesfeld ont une réelle dévotion envers elle.

Aujourd’hui, les Sœurs de Notre-Dame d’Amersfoort sont présentes en Hollande, Indonésie, Malawi, Philippines et Malaisie et sont engagées dans l’éducation, le travail pastoral et les soins de santé (http://srsourladyamersfoort.blogspot.com/).  Quant aux SND de Coesfeld, elles sont principalement engagées dans l’éducation mais travaillent aussi dans des cliniques, s’occupent de homes pour personnes âgées, pour enfants abandonnés ; elles œuvrent dans l’enseignement spécial pour handicapés, … (http://snd1.org/en/)

Régulièrement, nous recevons à Namur la visite de nos cousines, présentes aux quatre coins du monde !  C’est toujours une joie pour nous de découvrir à quel point leur amour pour Sainte Julie est très fort. 

A l’ occasion de leurs 25 ans de vœux, 7 Sœurs de N-D de Coesfeld originaires du Nord de l’Inde sont venues à Namur sur les traces de Julie et Françoise en septembre 2019.
Les 7 SND de Coesfeld découvrent avec joie la bulle de canonisation de Julie promulguée par le pape Paul VI le 22 juin 1969 et conservée dans les Archives Générales.
  • Un Message toujours nouveau

« Quand on réussira à exprimer de façon adéquate et avec beauté le contenu essentiel de l’Evangile, ce message répondra certainement aux demandes les plus profondes des personnes, parce que nous avons tous été créés pour ce que l’Evangile nous propose : l’amitié avec Jésus et l’amour fraternel. » N° 265

  • Avec Marie, Mère de l’évangélisation

Pape François :

Avec l’Esprit-Saint, il y a toujours Marie au milieu du peuple. Elle était avec les disciples pour l’invoquer (Ac.1,14) et elle a ainsi rendu possible l’explosion missionnaire advenue à la Pentecôte. Elle est la Mère de l’Eglise et sans elle nous ne pouvons comprendre pleinement l’esprit de la nouvelle évangélisation. (N° 284)

Voix de Julie :

« Il faut bien rester avec la Sainte Vierge dans le Cénacle, être avec les apôtres, pour y persévérer dans la prière, avec toute la sainte Eglise. (Julie, Lettre 208)

Céramique réalisée par Sœur Albert Goosse.

Mission, Evangelization

French

  •  Introduction:

After the Concordat of 1802, great missions were preached in France as urged by Pope Pius VII in order to restore the faith and renew Christian life.

The Fathers of the Faith simultaneously gave, in the five parishes of the city of Amiens, a mission that opened on April 29, 1804, and that lasted until May 24.  The mission was a huge success!  Julie and Françoise collaborated by instructing the women of the populace.

Julie is brought to the Cathedral of Amiens in a sedan chair in order to give catechetical instruction. Drawing by Sr. Genevieve of the Sacred Heart (1878-1941) in the book The Charred Wood.

After her miraculous cure (Amiens, June 1, 1804), Julie left for Saint-Valery-sur-Somme and Abbeville with Fathers Thomas and Enfantin.  Her letters give testimony to her active apostolate and to the success of the mission at St. Valery, during which 40 marriages were rehabilitated.   Of the mission at Abbeville little is known, the archives having been burned during the year of 1940. 

In the Heritage Center in Namur, can be seen the prie-Dieu of Mademoiselle Oeuillo with whom Julie lodged in St.Valery. “Here is my address: Melle J.B. at the home of Melle Oeuillo. In order to teach catechism, I have at my disposition a little garden and a large bedroom.” (Letter 34)
Home of Mademoiselle Oeuillo, situated at 39, Quai de Romerel. A commemorative plaque was affixed there on July 23, 1992.

Here is a letter from Julie to her friend Françoise:

“To Sister Blin, Amiens                   (St.Valery)  June 23, 1804

JMJ

The mission at St.Valery is going very well… our good fathers are pleased, especially the parish priest.  A great many people come to the evening instructions; there are fewer at the morning ones.  I cannot tire of admiring the goodness of my God.  How good he is!  Pray to him with all your hearts, my dear daughters…!

Shall I tell you something?  At St. Valery I have to instruct men who are just as ignorant as those who were sent to me during the mission at Amiens.  I do what I am told, always a poor useless servant; I am convinced the good God could very easily do without me, poor frail creature that I am.  I am writing you in a hurry—you will have to read my writing as best you can.  I am finishing this letter in the presence of a man to whom I am teaching the Creed.  He is nearly ninety!  He has not made his first Holy Communion, but has the best will in the world….”

The order, given in August by the powers that be to the Fathers of the Faith to leave the diocese of Amiens, interrupted Julie’s missionary activity.

View of Saint-Valery-sur- Somme

Julie must certainly have remembered this endless expanse of water at Saint-Valery-sur Somme at the moment of the vision she received on February 2, 1806, knowing that her daughters would one day go across the seas.  This was confirmed for her by Monsignor de Broglie at the time of her arrival in Ghent in 1807 (in spite of the strong opposition she received at the time from the bishop of Amiens and the superior of the community in Amiens, Father de Sambucy, who did not understand her point of view):  “No, Mère Julie, you are not made to stay in a single diocese.”  

Does this not connect us to the Gospel message: “Go into all the world and preach the gospel to every creature.”  Mk. 16:15

It is thus that, cured of her paralysis that gave her so many occasions to engage in contemplative prayer, Julie always held the conviction of what God had given to her to see and to proclaim.  “What we have seen and heard, we proclaim now to you.”  1 Jn. 1: 3

  • What is the source of evangelizing action?

Let’s first listen to what is said to us today by Pope Francis in his exhortation, “The Joy of the Gospel,” (all the numbers indicated across from the words of the Pope come from this document):

“For if we have received the love which restores meaning to our lives, how can we fail to share that love with others?” (No. 8)

Simultaneously, here is now the voice of Julie:

“A person who truly loves the good God does great things with him and becomes a powerful apostle.”  (Julie, Themes)

“In mercy and love, God gave us enough grace and strength to become an apostle.”  (Julie, Conference 1812)

“How good is the good God, ah!  Yes!  How can we make it known to the whole world?”

Some other words from Pope Francis:

“In every activity of evangelization, the primacy always belongs to God, who has called us to cooperate with him and who leads us on by the power of his Spirit.  The life of the Church should always reveal clearly that God takes the initiative, that “he has loved us first (1 Jn. 4:19) and that he alone ‘gives the growth’ (1 Cor 3;7).  This conviction enables us to maintain a spirit of joy in the midst of a task so demanding and challenging that it engages our entire life.  God asks everything of us, yet at the same time he offers everything to us.”  (No. 12)

Wasn’t this also the Julie’s personal conviction?

“If one simply opens the eyes of faith, said Mère Julie while going to the chapel, one would feel in the place where the good God waits for us, where he looks at us, where he offers himself to us, hands full of graces and a heart ready to receive them.”

Our spirituality is apostolic, in the tradition of Saint Julie.  Her unique experience of prayer and of action caused her to find the presence of God everywhere, and in a special way among the poor. “We are only for the poor, absolutely for the poor.”

Let’s us trust in the good God – it is his work. That is the only prayer I can say:  ’My God, it is your work!’ With this prayer, I pass through all difficulties.”  (Julie, Letter 434)

“God has permitted me to be deprived of every kind of support.  God alone is necessary for his work, since he has permitted things to be as they are.” (Julie, Letter 74)

We must put all our confidence in the good God, my good daughter; you and I, we must do only that from morning to night and say to him: ‘My God, it is your work, it is your work.’” 

  • What is evangelization and what it is not.

In “The Joy of the Gospel”, Pope Francis reminds us in No. 15:

“All have the right to receive the Gospel.  Christians have the duty to proclaim the Gospel without excluding anyone.  Instead of seeming to impose new obligations, they should appear as people who wish to share their joy, who point to a horizon of beauty and who invite others to a delicious banquet.  It is not by proselytizing that the Church grows but ‘by attraction.’” 

Julie’s voice:

“I am confident that you accomplish all your little labors for the greater glory of the good God, who calls you to the sick poor.  Ah, above all, know how to be filled with the spirit of the good God when going to them!  Do not speak immediately of religion unless you see an opening.  It often puts off persons with little or no religion.”

Pope Francis in No. 10:

“And may the world of our time, which is searching, sometimes with anguish, sometimes with hope, be enabled to receive the good news not from evangelizers who are dejected, discouraged, impatient or anxious, but from ministers of the Gospel whose lives glow with fervor, who have first received the joy of Christ.”

The voice of Julie:

We choose persons with a cheerful disposition to form children.”

Wasn’t Julie herself called:  “the smiling saint?”

“The good God loves a soul who recognizes in Him her beloved Father; He cherishes a child who gives herself peacefully, joyously to his love.”

“If we give authority to a gloomy person soon the whole house will be joyless.”  The joy of the Holy Spirit must appear in your whole exterior; only thus will you be able to attract souls to God.”  

Pope Francis in No. 242

“Faith is not fearful of reason; on the contrary, it seeks and trusts reason since ‘the light of reason and the light of faith both come from God’” 

Julie’s voice:

“Talk sense to your children, religion without doubt, but let us begin by sense; that is the most useful thing in the world for finding an entrance to their hearts.” (Julie, Letter 206)

  • A universal message

Pope Francis in No. 181: 

This is the principle of universality intrinsic to the Gospel, for the Father desires the salvation of every man and woman, and his saving plan consists in ‘gathering all things in Christ, things in heaven and things on earth.’(Eph. 1:10)”

The voices of Julie and Françoise:

“Our charity must not limit itself to the love that we have for one another.  It must make our love as wide as the world.”  (Julie, Themes)

Nourish in yourselves the apostolic flame and hold yourselves ready:  the mission of the entire world enters into the end of our Institute,” also said her friend, Françoise Blin de Bourdon. 

“How good the good God is!  Yes, indeed.  Why can we not proclaim it to the whole world?”

For Julie and Françoise it wasn’t only a vision, nor advice, but it was their entire life given indefatigably to the directly of universality.  Let us remember the opening of communities everywhere in the world.

Map of the expansion of the Sisters of Notre Dame de Namur.

In the book, “The Call of the Road,” by Agnès Richomme, after having described the Amersfoort and Coesfeld foundations, we read: “Thus, without any juridical tie with the Institute of Namur, founded directly by Mère Julie Billiart, two Congregations claimed to be from her spirit and remain faithful to her memory, rightly considering themselves her daughters.”  These are our cousins, the Sisters of Notre Dame of Amersfoort and the Sisters of Notre Dame of Coesfeld.

And is this not a beautiful testimony given, not only to the intrinsic value of this spirit of Mère Julie, but also its value of adaptation?

The congregation of SND Amersfoort founded July 29, 1822 was formed after three Dutch candidates were admitted to the novitiate of Ghent by Mother St. Joseph in 1819. To learn more: Click here http://snddenheritagecentre.org/MUSEE/index.php/expansion-dans-le-monde/nos-cousines-et-associes/amersfoort

The three first Dutch sisters in the Registry of Entrants from the Novitiate; of the Sisters of Notre Dame de Namur, in GHENT (1815-1840)

In 1850, Abbot Elting, from Coesfeld, and the bishop of Münster, sought the help of the Sisters of Notre Dame of Amersfoort to form in religious life two teachers who took care of orphaned girls.  Three Sisters of Notre Dame of Amersfoort arrived in Coesfeld, in Germany, where the candidates were instructed according to the spirit and the Rule of the Sisters of Notre Dame.  To learn more:  click here (http://www.snddenheritagecentre.org/MUSEE/index.php/expansion-dans-le-monde/nos-cousines-et-associes/coesfeld)

Hilligonde Wolbring and Elisabeth Kühling (the two German teachers formed by the Sisters of Notre Dame of Amersfoort) with an orphan girl.

It is thus that the strong ties were established between the three congregations.  Even if they didn’t acknowledge Julie Billiart as their foundress, the Sisters of Notre Dame of Amersfoort and of Coesfeld have a true devotion to her. 

Today, the Sister of Notre Dame of Amersfoort are present in Holland, Indonesia, Malawi, the Philippines and Malasia and are engaged in education, pastoral work and health care (http://srsourladyamersfoort.blogspot.com/). As for the Sisters of Notre Dame of Coesfeld, they are principally engaged in education but also work in clinics, are occupied with homes for the elderly, for abandoned children; they work in special education for the handicapped. …  (http://snd1.org/en/)

Regularly, we receive at Namur the visit of our cousins coming from the four corners of the world!  It is always a great joy for us to discover to what extent their love for St. Julie is very strong. 

On the occasion of the 25th anniversary of their vows, 7 Sisters of Notre Dame of Coesfeld, from the North of India, came to Namur to follow in the footsteps of Julie and Françoise. September, 2019.
The 7 Sisters of Notre Dame of Coesfeld discover with joy the bull of Julie’s canonization promulgated by Pope Paul VI, June 22, 1969, and conserved in the General Archives.
  • A Message that is always new

“If we succeed in expressing adequately and with beauty the essential content of the Gospel surely this message will speak to the deepest yearnings of people’s hearts since we were created for what the Gospel offers us:  friendship with Jesus and love of our brothers and sisters.” ( No. 265)

  • With Mary, Mother of evanglization

Pope Francis:

“With the Holy Spirit, Mary is always present in the midst of the people.  She joined the disciples in praying for the coming of the Holy Spirit (Acts 1:14) and thus made possible the missionary outburst which took place at Pentecost.  She is the Mother of the Church which evangelizes, and without her we could never truly understand the spirit of the new evangelization.  (No. 284)

Julie’s voice:

“We must remain united with the Blessed Virgin in the sacred cenacle, to be with the disciples, the apostles, to persevere there in prayer with the entire holy Church.”  (Julie, Letter 208)

Ceramic created by Sister Albert Gosse.

Illness, Cure and Healing

Français

“Decide, my dear; better mistakes than paralysis.”

These are Julie’s words, a woman overflowing with energy, prevented from moving during the 22 years of her paralysis.  An active girl in Cuvilly, traveling, shopkeeper, comforting the sick, leading the parish, Julie lost the use of her legs at the age of 31 years and would only regain her active life at the age of 53.  During the 12 years that remained of her life, she displayed an intense activity, completely devoting herself to the realization of her apostolate, the Christian instruction of poor girls.  The long days of inactivity and pain during her paralysis taught her to appreciate the joy of being able to perform the simplest tasks!

The circumstances of her paralysis

In 1774, Julie was speaking with her father at home, when a large rock was thrown through the window and a shot was heard.

Gunshot at father. Picture by Sr Genevieve of S.H. (1878-1941) in the book The Charred Wood.

Neither Julie nor her father were hurt but this attack caused such an extreme shock to her overworked body that it was the cause of a serious illness.  In 1782, an epidemic erupted and the unenlightened doctors thought it was best treated by bleeding the feet.  The village surgeon submitted Julie to such abundant bleedings that, little by little, she was deprived of the use of her two legs and she had to stretch out on a bed that she would not leave for 22 years. 

The importance of prayer during her illness

Formerly so active, Julie waited on an invalid’s bed and she drew strength in her faith passing several hours each day in prayer.

In “To Heaven on Foot,” (1969), Sister Mary Linscott writes:

“Julie conceived prayer as the key force in a cycle which bore the soul to God and then, in him, poured it out in the service of others.” 

“Julie said to Sister Stephanie Warnier that during the course of the first eight years of her paralysis, she knew neither isolation nor weariness because she was filled with the presence of God and was sustained by the strength and joy of which the effects were almost tangible. It is during these years of paralysis that Julie became aware of the divine paradox that action is accomplished in inaction.  Julie was energetic by nature; however, she accepted no longer being able to walk because she saw in it the will of God.  Physically inactive, without plans for the future, Julie learned in the school of suffering and silence the lessons that she would one day teach with all the strength of a return to health.  When, at the age of 53, she took up her active life, she fully appreciated the paradox in the of the weak things of the world that the providence of God uses to realize great works.  Her joy and confidence in God never weakened.” 

The circumstances of her cure  

Cure of Julie. Picture by Sr Genevieve of S.H. (1878-1941) in the book The Charred Wood.

On February 2, 1804, Julie founded the Congregation of the Sister of Notre Dame with Françoise Blin de Bourdon.  Since her legs were still paralyzed, Julie experienced some difficulties actualizing her apostolate.  On a beautiful morning, Father Enfantin, a Father of the Faith, suggested that she make a novena to the Sacred Heart, without telling her the reason.  Julie accepted and, on June 1, 1804, she was miraculously cured. 

Handwritten from the Memoirs of Mother Saint Joseph, preserved in the General Archives in Namur, with respect to Julie’s cure.

In her Memoirs, Françoise wrote: “One of the missionaries, Father Enfantin, was so zealous and full of faith that he was inspired to make a novena to the Sacred Heart to obtain our mother’s cure.  When he began, he merely told Julie that he was making a novena and requested her to join him, which she did without questioning. 

On June 8, Friday, Feast of the Heart of Jesus [In reality, the cure occurred on June 1st and not the 8th as Mother Saint Joseph indicates.] , the fifth day of the novena, when Mère Julie was in the garden alone, Father Enfantin came to the house, in the evening after supper while it was still light.  Mère Julie was in the garden alone, in her chair to take some air.  He came up to her and said:  “If you have faith, Mother, take a step in honor of the Heart of Jesus.”  Julie rose and took a step, something she had not done for twenty-two years.” “Take another,” he said.  “Another.”  Then, “That will do; you may sit down now.”  Julie took her seat, though she assured Father that she was able to walk even further. 

Henceforth, Julie was able to participate in the Amiens mission preached by the Father of the Faith and, then, she accompanied them to Saint-Valéry-sur-Somme and at Abbeville where she evangelized the populace. 

In “To Heaven on Foot,” Sister Mary Linscott speaks to us of this cure:

“A careless surgery had so damaged one bone in her foot that the doctor, who was asked to verify her relics when they were exhumed in 1888, hesitated to authenticate it, as he said that a person with such a malformed bone could never have walked at all.  Julie knew that she walked in virtue of a miracle.  In 1804 she had taken her first steps after twenty-two years of helplessness, in obedience to a command: ‘If you have any faith in the Sacred Heart, take a step forward.’  Whether the power of walking was restored by rectifying the surgeon’s clumsiness or simply in spite of it, she never paused to question.  It sufficed for her that God had restored her health and energy.  Her one ambition was to use both for his glory.” 

Concerning the influence of the Fathers of the Faith

Thanks to a caring Faith of the Faith, Father Enfantin, Julie regained the use of her legs and was able to begin her apostolic vocation.

In 1799, a new society called the “Fathers of the Faith” was formed in the spirit of the Company of Jesus (suppressed in 1773).  Although Julie does not clearly mention the Ignatian inspiration in her work, this is evident.  The Fathers of the Faith were present at important moments in the foundation of the Congregation as at the time of her cure. 

Among them, we can cite Father Enfantin who invited Julie to stand up while in the middle of a novena to the Sacred Heart but also Father Thomas who said Mass in Julie’s room at the Blin town home in Amiens and fled to Bettencourt with Julie and Françoise.  Father Varin invited Julie to work for the glory of God and offered the first rule to the community or Father Leblanc who accompanied Julie to Flanders where she would establish several schools.  On October 14, 1805, Julie took, moreover, the name of Sister Saint Ignatius.

Concerning her devotion to the Sacred Heart

It’s not for nothing that her miraculous cure proceeded in the name of the Sacred Heart.  Julie had grown up with a strong personal attachment to the devotion to the Sacred Heart.  Elle propagated it in Cuvilly, introduced it in Belgium and left it as a heritage in the Congregation.

As we have already mentioned in the theme for the month of March, Julie had a devotion to the Sacred Heart as did other members of her family.  In her juridical deposition made in Beauvais in 1882, Madame Victoire Berthelot (great-niece of Julie Billiart) attested that the cult of the Sacred Heart was transmitted as a heritage: My mother told us: ‘I pray to the Sacred Heart, children.  Preserve this devotion. It is a family devotion.’”

Confraternity of the Sacred Heart of Jesus established in Cuvilly. Handwritten list by Father Dangicourt found in a manual of prayers. The tenth name of the first list is that of Julie Billiart, followed a little lower by those of her sister, Marie-Madeleine, her brother Louis-François and several relatives. The original document has disappeared but fortunately this list is reproduced in Father J. Clare’s, The Life of Julie Billiart, Sands and Company, 1909.

Importance of walking during the last twelve years of her life

After 22 years of paralysis, Julie never was able to hope to walk again.  In a space of ten years, she undertook many trips in a stagecoach, on the back of a donkey or even often on foot in order to establish schools for poor girls.  Although she accorded the greatest importance to prayer, Julie spent the last years of her life on the road, caught up in action. 

In the General Archives in Namur, one can find a little note on which Françoise counted Julie’s trips:  120 in ten years!

Note signed by Françoise

According to a study of Sister Mary Hayes, Julie would have made, in reality, 119 trips.  But if one takes into account the many times that Julie redirected her travels in order to cover a broad range of preoccupations, Sister Mary Hayes estimates that Julie’s trips would reach the number 378.

Julie established the first schools in Amiens, Saint Nicolas, Namur, Montdidier, Rubempré and Jumet without needing to cross boarders since Belgium did not yet exist.  If, in Amiens, they frowned on Julie’s travels, it was not the same in Namur where she was supported by Monsignor Pisani who was in favor of all her actions on behalf of her establishments.  She traveled for miles to assure a welcoming home for the sisters and their students.  In 1809, she was at Saint Hubert; in 1810, it was the foundation of Nouveau Bois in Ghent and, in 1811, the installation at Zele.  In spite of war during the last years of the Napoleonic regime, Julie still pursued her work of education by opening schools in Andenne, Gembloux and Fleurus.

On the map, Mère Julie’s foundations:
  1.  Saint Nicolas (1806)
  2. Montdidier (1807)
  3. Namur (1807)
  4. Jumet (1808)
  5. Rubempré (1808)
  6. Saint Hubert (1809)
  7. Ghent (1810)
  8. Zele (1811)
  9. Raineville (1812)
  10. Andenne (1813)
  11. Gembloux (1813)
  12. Fleurus (1814)

Her strength of soul

How was Julie, a girl so active during her youth and who did not spare any effort to help her parents, able to find strength during her long years of illness?  Among Julie’s most striking characteristics, her contemporaries relate, in particular, her greatness of soul and her courage.  Struck by so many trials, among which was her illness, she didn’t let them get her down. On the contrary, she placed her confidence in God, whose “will expressed itself in all things.”  She gave proof of a courage, a lucidity and a sense of humor which affected all who knew her. 

Sister Mary Linscott speaks to us of this fortitude that Julie exercised:

“Fortitude is a great gift and a root of greatness.  It is the quality of attack, of strength, vigor and energy.  Positively, it brings confidence, with power, success and limitless desire; negatively, it gives rise to the refusal to give in, to endurance and perseverance, and to patience.

Saint Julie wrote: “More than ever I see the need of strong, brave, generous souls, manly souls, who are afraid of absolutely nothing on this earth except sin and displeasing God….  Come on now, courage!  courage! courage!  but a manly courage, my dear sister, don’t let any difficulty ever put us off…  We need brave apostolic souls for our vocation, those who are not afraid of difficulties and who have no reserves with God….  If we only have a middling virtue, the work won’t last, it needs souls of steel to hold firm in the world we live in.”

50 Années de Sainteté