the persecution of the church (the carmelites of compiègne guillotined)


 Saint Julie Billiart and the persecution of the Church at the time of the French Revolution

In Cuvilly, Julie becomes such an example of confidence and steadfastness in the faith that the revolutionary forces see her as a threat.  In 1791, persecuted because of her stance with respect to “constitutional priests” (those who took the oath of allegiance to the nation), Julie was forced to flee from her village and hide, first to Gournay-sur-Aronde, then, in Compiègne and, later, in Amiens.

Julie is in Compiègne at the time of the height of the politics of dechristianization (September 1793 – September 1794).  Dechristianization, during the French Revolution has for its goal to suppress Christianity in the daily life of the French; priests are deported or assassinated, religious are forced to renounce their vows, churches are closed or transformed into temples of Reason or of Liberty (as in Compiègne), crosses and pious images are destroyed, religious holidays forbidden, programs abolished, public and private worship is prohibited. 

In order to deal with the many counter-revolutionaries and French monarchists, Robespierre implemented exceptional measures that would later be called the “Terror.”  The most well-known is the terrible Law of Suspects which required the identification of all those who served the Revolutionary cause.  Nearly 20,000 people, suspected of sympathizing with the counter-revolutionaries, were executed.  It is in this context that 16 Carmelites are guillotined in July of 1794.

Relations between Julie and the Carmelites of Compiègne

  1. Julie living in CUVILLY is in contact with the Carmelites of Compiègne.

Julie, living in Cuvilly, knew the Carmelites of Compiègne whom she visited in order to provide them with cloth and embroideries.  Let’s study the General Archives of the Congregation in Namur.

The two older biographies of Julie written by Father Charles Clair, in French. (1895) and by Father James Clare, in English, (1909) mention Julie’s visits to the Carmelites of Compiègne. 

Father Charles Clair based his book on the “recollections of her first companions” of which we keep copies in the Namur Archives. 

  • On October 7, 1881, Sr. Marie Victoire Carez writes :  « […] At the height of the Revolution, she [Julie] sought refuge in Compiègne; there she was looked upon as a saint.  She was in contact with the saintly Carmelites, who died on the scaffold. […]. “
  • In her deposition of January 25, 1883, taken at Chimay, Sr. Marie Claudine (in the world as Julie Godefroit) notes:  “She [Julie] was in contact with the saintly  Carmelites, who died on the scaffold.” 

As for Father James Clare, he finds information in the Annals of the Congregation written in 1844 by Sr. Stephanie Warnier: “Around the age of 18 […], she [Julie] visited at that time the Carmelites of Compiègne who instilled in her heart the love of God and zeal for the salvation of souls.”

Father Charles Clair and Father James Clare add interesting details that are not found in written sources:

  • The reasons for Julie’s visits with the religious of Compiègne: “with respect to the sacred vestments that she had embroidered put her in contact with the Carmelites of the city” (Father Clair)
  • The talent of this girl.  Her skill in church embroidery, to which we have already alluded, took her from time to time to the Carmelite Convent of Compiègne, renowned at that time through all the countryside for its strict observance and the holy lives of its inmates.  Thus she formed an intimacy with that band of noble women who, a few years later, were one and all to win the martyr’s palm; and the annals of her life note that their saintly conversation fanned to yet brighter flame her ardour in the service of God.  Surely it was not a mere chance, but rather God’s eternal seal upon that friendship, that eight days after the hand of Pius X had placed the coronet of the Blessed on the brows of the Virgin of Cuvilly, it was lifted again to set it on those of the martyrs of Compiègne.”   (Father James Clare, pp. 20-21)

Here is another proof of the relationship between Julie and the Carmelites of Compiègne.

Abbot A. Odon (pastor of Tilloloy) written around 1887:

“When circumstances permitted, it was for her a sweet recreation, on Sundays and holidays, to go to visit the Carmelites of Compiègne.  Julie was so happy to speak with an open heart to the holy daughters of Saint Thérèse through their blessed grilles!  What a joy for her soul to pour out her feelings to these seraphic souls, so well formed to understand her!  Could she have drawn from a better source the desire of perfection, the attraction for the religious life, and this robust faith, this valiant love for Our Lord, this generous ardour, this ardour […] that came to be the distinctive character of her holiness and a mark of the profound imprint on the work that she was called to found?” 

2. Julie, refugee in COMPIÈGNE, has connections with the Carmelites by means of her niece and Abbot de Lamarche.

Julie is in contact with the Carmelites through her niece, Felicity, who accompanied her on the road of exile.  We know this thanks to a letter written by Mother Henriette de Croissy.  This note from the Carmelite, written between 1792 and 1794, unsigned and undated, but recognized as authentic, is interesting and delivers some details on Julie’s life:  the room that she will soon occupy permits her to receive visits.  We learn that Felicity did the Carmelites laundry (or that Julie and Felicity’s laundry was done in the Carmelite convent).  A name is evoked by Mother Henriette de Croissy:  it’s that of a certain Madame Gabriel to whose home Julie would be transported.  She suffered at the time from rather violent toothaches. 

“[… ] Felicity had just come to get the laundry that she thought was here but she was not able to take the time to go to your place as it was necessary that she go to the druggist.  Julie has a very bad toothache and tomorrow she will be transported to Madame Gabriel’s home; she would not be able to keep the (?) crippled without suffering from her great sensibility.  The surgeon thinks that she will have a rotten fever; in her new dwelling she could be visited but she will not be able to keep anyone.  This happy inconvenience is not frequent… […]  Felicity will gladly see that you send her the laundry through Thérèse, if that can happen.”

Letter (between 1792-1794) from Mother Henriette de Croissy, Carmelite guillotined in Paris in 1794. Arch. Dép. Q. FFI no. 50. Click to enlarge the image.

Julie is in contact with the Carmelites also by means of Abbot de Lamarche, priest at Compiègne.  He met Julie in 1793 when “he ministered to some of the faithful and, notably, to the Carmelites.  It is he who, disguised as a workman, will bless each Carmelite going to her death.  The testimony left by Abbot de Lamarche expresses his admiration for the faith and strength of soul of Julie in spite of her paralysis and the threats associated with the “Terror.” 

“February 2, 1820.  It was not until 1793 that I made the acquaintance of Julie.  She had left Cuvilly, her native place, and taken to Compiègne for greater safety in the troubles which at that time agitated France.   I was ministering to the spiritual needs of some faithful souls who dwelt there, notably the Carmelite nuns.  Julie was living in retirement in a small room with one of her nieces who took care of her.  I went to visit her; she did not speak or rather she only spoke by signs.  When she went to confession, I had to give her an hour’s notice.  She then prepared herself with intense fervor and obtained, as she owned to me, the grace of articulating distinctly.  It was only after absolution that she fell back into speechlessness.  It seemed clear to me that it was by no effort by nature that she was able to express herself in confession, but that she obtained this favor by her lively faith.  I saw her from time to time for about a year. I was more and more astonished at her progress in perfection.  She offered herself continually to God as a victim to appease His anger.  Her resignation was perfect; always calm, always united to God.  Her prayer was so to speak unceasing… […]”

It is through Father de Lamarche that Julie must have learned that the Carmelites of Compiègne offered themselves as a holocaust to appease God’s anger, so that peace might return to the Church and to the State.

When the Carmelites were guillotined in Paris in 1794, Julie had been in Compiègne for two years.  The news of their death was without doubt very painful for her.  As Sr. Roseanne Murphy (SNDdeN) says: “their heroic deaths made a profound impression on Julie; she often referred to them years later.  She felt the loss of her friends for they had been a prayerful support for her since she was a child.” 

The Martyrdom of the Carmelites of Compiègne

The 16 Carmelites of Compiègne

In the context of dechristianization, on September 14, 1792, the Carmelites are expelled from their convent by the civil authorities.  They then lived their vocation in different houses in Compiègne, where they were separated into 4 groups.  They pronounce each day a “vow of total consecration to the Divine Will” – even were it at the price of their life – to obtain the end of the massacres of the Terror and peace for the Church and the State.

Commenorative plaque affixed on one of the three houses where the Carmelites sought refuge in Compiègne.
Church of Saint Anthony in Compiègne where Abbot Jean-Baptiste Courouble (or Caroube) celebrates Mass – with the authorization of the constitutional pastor Thibaux – for the Carmelites expelled from their convent and who resided in houses near this church.

They were arrested on June 22-23 1794 and incarcerated in a former convent of the Visitation, converted into a prison.  The Reign of Terror is then at its apex and affects, notably, religious orders.   Thus, at Arras, on June 26, four religious of the Daughters of Charity are executed and in July, 32 religious, Ursulines, Sacramentarians, Bernardines, as well as 30 priests are guillotined.

On July 12, 1794, the 16 Carmelites are transferred from Compiègne to Paris, where they are judged on July 17 under accusation of “plotting against the Revolution.”  The act of accusation is drawn up by Fouquier-Tinville.  They are condemned to death and executed that very day as “fanatics and insurrectionaries.” 

On July 17, while walking toward their martyrdom, they pray and sing the Miserere, the Salve Regina and the Te Deum.  At the foot of the scaffold, they intoned the Veni Creator and renew their baptismal promises and their religious vows.  Sister Constance de Jésus (Meunier), a novice, is called first.  She asks the Mother Prioress, Thérèse de Saint-Augustin Lidoine) for her blessing and her permission to die.  She then climbs the steps of the scaffold while singing the Laudate Dominum omnes gentes.   The same scene is produced for the other sisters.  The prioress is sacrificed last.  They are then buried in a common grave in the cemetery of Picpus. On May 27, 1906, they are beatified by Pope Pius X

“What happiness to die for one’s God!” cried out one of them.  “Let’s be the last to die.”  In effect, ten days after this sacrifice, the turmoil, which during two years had spread on French soil the blood of France’s children, ceased.  (Decree of Beatification)

The Carmelites of Compiègne were beatified two weeks after Julie had received this honor on May 13, 1906.

Like the Carmelites of Compiègne, Julie, humbly, participates in the mystery of love of a God wounded by the world’s suffering.  In spite of the danger of the troubles tied to the French Revolution, her deep conviction in the Goodness of God, is unshakeable.  Entirely paralyzed and not able to express herself, she gives meaning to her life by offering herself as a victim and by presenting to Christ her life as a woman dispossessed of all activity and of any possibility of service.  This abandonment leads her to an absolute confidence.  She will later write:

A sign was given to Julie, as a response and also as a call to an absolute gift (see the theme for May):

If the cross is present, Julie knows that it is the expression of the infinite goodness of God and his immeasurable love.

la persécution contre l’eglise – les carmélites de compiègne guillotinées



A Cuvilly, Julie devient un tel exemple de confiance et de fermeté dans la foi que les forces révolutionnaires voient en elle une menace.  En 1791, persécutée à cause de sa prise de position vis-à-vis des “prêtres constitutionnels” (ceux qui ont prêté serment de fidélité à la nation), Julie est contrainte de fuir son village natal et de se cacher d’abord à Gournay-sur-Aronde, à Compiègne et plus tard à Amiens.

Julie est à Compiègne au moment de l’apogée de la politique de déchristianisation (septembre 1793-septembre 1794).  La déchristianisation, pendant la Révolution française, a pour but de supprimer le christianisme de la vie quotidienne en France : prêtres déportés ou assassinés, religieux contraints à abjurer leurs vœux, églises fermées ou transformées en temples de la raison ou de la liberté (comme à Compiègne), croix et images pieuses détruites, fêtes religieuses interdites, agendas supprimés, et interdiction du culte public et privé.

Pour faire face aux nombreux contre-révolutionnaires et monarchistes français, Robespierre met en place des mesures exceptionnelles qui seront appelées plus tard la « Terreur ».  La plus connue est la terrible loi des suspects qui impose de recenser tous ceux qui desservent la cause de la Révolution.  Près de 20 000 personnes, suspectées de sympathie pour la contre-révolution, sont exécutées.  C’est dans ce contexte que seize carmélites de Compiègne sont guillotinées en juillet 1794.

Relations entre Julie et les carmélites de Compiègne

1. Julie vivant à CUVILLY est en contact avec les carmélites de Compiègne

Jeune fille à Cuvilly, Julie connait les carmélites de Compiègne chez qui elle se rend pour leur procurer du linge et des broderies.  Analysons les archives générales de la congrégation à Namur…

Les deux biographies anciennes de Julie écrites par le Père Charles Clair en français (1895) et par Father James Clare en anglais (1909) mentionnent les visites de Julie aux carmélites de Compiègne. 

Le Père Charles Clair se base sur les « souvenirs de ses premières compagnes dont nous gardons les copies dans les archives de Namur:

–  Le 7 octobre 1881, Sr Marie Victoire Carez écrit : « […]  Au plus fort de la Révolution, elle [Julie ] se réfugia à Compiègne ; elle y était regardée comme une sainte.  Elle eut des rapports avec les saintes carmélites, qui moururent sur l’échafaud. […] »

–  Dans sa déposition du 25 janvier 1883 à Chimay, Sr Marie Claudine (dans le monde Julie Godefroit) note : « Elle [Julie] eut des rapports avec les saintes carmélites, qui moururent sur l’échafaud. » 

Quant à Father James Clare, il trouve l’information dans les annales de la congrégation écrite en 1844 par sœur Stéphanie Warnier: « Vers l’âge de 18 ans […].  Elle [Julie] visitait à cette époque les carmélites de Compiègne qui infusèrent en quelque sorte l’amour de Dieu et le zèle du salut des âmes dans son cœur. »

Père Charles Clair et Father James Clare ajoutent des détails intéressants qu’on ne trouve pas dans les sources manuscrites :

–  les raisons des visites de Julie aux religieuses de Compiègne : « ce fut à propos des vêtements sacrés qu’elle avait à broder qu’elle entra en rapport avec les carmélites de cette ville » (Père Clair)

–  le talent de la jeune fille.  « Her skill in church embroidery, to which we have already alluded, took her from time to time to the Carmelite Convent of Compiegne, renowned at that time through all the countryside for tis strict observance and the holy lives of its inmates.  Thus she formed an intimacy with that band of noble women who, a few years later, were one and all to win the martyr’s palm; and the annals of her life note that their saintly conversation fanned to yet brighter flame her ardour in the service of God.  Surely it was not a mere chance, but rather God’s eternal seal upon that friendship, that eight days after the hand of Pius X had placed the coronet of the Blessed on the brows of the Virgin of Cuvilly, it was lifted again to set it on those of the martyrs of Compiègne. » (Father James Clare, pg 20-21)

Voici une autre preuve de la relation entre Julie et les carmélites de Compiègne.

L’abbé A. Odon (curé de Tilloloy) écrit vers 1887 :

« Quand les circonstances le permettaient, c’était pour elle une douce récréation, les dimanches et les jours de fêtes, d’aller visiter les carmélites de Compiègne.  Comme Julie était heureuse de s’entretenir à cœur ouvert, à travers leurs grilles bénies, avec les pieuses filles de Sainte Thérèse ! Quelle joie pour son âme de s’épancher dans ces âmes séraphiques, bien faites pour la comprendre !  Pouvait-elle puiser à meilleure source le désir de la perfection, l’attrait pour la vie religieuse, et cette foi robuste, ce vaillant amour pour Notre-Seigneur, cette ardeur généreuse, cet ardeur […] qui devaient être le caractère distinctif de sa sainteté et marquer d’une empreinte profonde l’œuvre qu’elle était appelée à fonder ? »

2. Julie, réfugiée à COMPIÈGNE, a des liens avec les carmélites par l’intermédiaire de sa nièce et de l’abbé de Lamarche.

Julie est en relation avec les carmélites par sa nièce Félicité qui l’avait accompagnée sur le chemin de l’exil.  On le sait grâce à une lettre écrite par Mère Henriette de Croissy.  Ce billet de la carmélite, écrit entre 1792 et 1794, non signé et non daté, mais reconnu authentique, est intéressant et livre quelques détails sur la vie de Julie : la chambre qu’elle occupera bientôt lui permettra d’accueillir de la visite.  Il nous apprend que Félicité lave le linge des carmélites (ou que les linges de Julie et de Félicité sont lavés chez les carmélites).  Un nom est évoqué par Mère Henriette de Croissy : il s’agit d’une certaine Madame Gabriel chez qui Julie sera transportée.  Elle souffre alors de maux de dents assez violents.

« […]  Félicité vient de venir pour chercher le linge qu’elle croyait ici mais elle n’a pas pu prendre le temps d’aller chez vous, il fallait qu’elle allât chez l’apothicaire.  Julie a bien mal aux dents et c’est demain qu’on la transporte chez Mad. Gabriel, elle n’aurait pu garder le ( ?) estropié sans souffrir de sa grande sensibilité.  Le chirurgien juge qu’il va avoir une fièvre putride, dans sa nouvelle demeure elle pourra être visitée mais elle ne pourra garder personne.  Cet heureux embarras n’est pas fréquent… […] Félicité verra avec plaisir que vous lui envoyez le linge par Thérèse, si cela se peut.

Lettre (entre 1792-1794) de Mère Henriette de Croissy, Carmélite guillotinée à Paris en 1794. Arch. dép. Q, FF1 n°50.  Cliquez pour agrandir l’image.

Julie est également en lien avec les carmélites par l’intermédiaire de l’abbé de Lamarche, prêtre de Compiègne.  Il fait la connaissance de Julie en 1793 alors «qu’il rendait des services de religion» à des personnes pieuses et notamment aux carmélites.  C’est lui qui, déguisé en ouvrier, bénira chacune des carmélites allant à la mort.  Le témoignage laissé par l’abbé de Lamarche exprime son admiration pour la foi et la force d’âme de Julie malgré sa paralysie et les menaces liées à la « Terreur » :

« Ce 2 février 1820.  Ce n’est qu’en 1793 que j’ai commencé à connaitre la Mère Julie.  Elle avait quitté son village de Cuvilly.  On l’avait transportée à la ville de Compiègne comme étant un lieu plus sûr, à cause des troubles dont la France était alors agitée.

J’allais alors rendre des services de religion aux âmes vertueuses qui y demeuraient, spécialement aux carmélites.  La Mère Julie vivait retirée dans une chambre, avec une de ses nièces qui la servait.  J’allais la visiter, elle ne parlait pas, ou plutôt elle ne parlait que par signes.  Pour la confesser, il fallait qu’elle fût avertie au moins une heure d’avance.

Elle s’y préparait avec une ferveur extrême et obtenait, comme elle me l’avoua elle-même, la grâce de s’expliquer clairement.  Ce n’était qu’après avoir reçu les Sacrements qu’elle reprenait son silence.  Il m’a paru que ce n’était pas par effort naturel qu’elle s’expliquait en confession mais qu’elle obtenait cette faveur par l’effet d’une foi vive.  Je l’ai suivie, par intervalles, environ une année ; j’admirais de plus en plus les progrès qu’elle faisait dans la piété.  Elle s’offrait continuellement comme victime à Dieu pour apaiser sa colère.  Sa résignation était parfaite ; toujours calme, toujours unie à Dieu, son oraison était presque continuelle. […] »

Témoignage de Monsieur de Lamarche, prêtre, 2 février 1820.

C’est par le Père de Lamarche que Julie a dû apprendre que les carmélites de Compiègne s’offraient en holocauste pour apaiser la colère de Dieu, pour que la paix soit rendue à l’Eglise et à l’Etat.

Quand les carmélites sont guillotinées à Paris en 1794, Julie est à Compiègne depuis 2 ans.  La nouvelle de leur mort fut sans doute très douloureuse pour Julie.  Comme le dit sr Roseanne Murphy (SNDdeN), « leur mort héroïque fit une profonde impression sur Julie ; elle y fit souvent référence des années après.  Elle souffrit de la perte de ses amies car elles avaient été pour elle un soutien de prières depuis qu’elle était enfant. »

Le martyr des carmélites de Compiègne

Les seize carmélites de Compiègne.

Dans le contexte de déchristianisation, le 14 septembre 1792, les carmélites sont expulsées de leur couvent par les autorités civiles. Elles vivent alors leur vocation dans différentes maisons de Compiègne, où elles sont réparties en quatre groupes. Elles prononcent chaque jour un « vœu de consécration totale à la Volonté Divine » — fût-ce au prix de leur vie — pour obtenir la fin des massacres de la Terreur et la paix pour l’Eglise et l’Etat.

Plaque commémorative apposée sur l’une des trois maisons où les carmélites se sont réfugiées à Compiègne.
Eglise Saint-Antoine à Compiègne où l’abbé Jean-Baptiste Courouble (ou Caroube) célèbre la messe – avec l’autorisation du curé constitutionnel Thibaux – pour les carmélites expulsées de leur couvent, et qui résident dans des maisons proches de cette église.

Elles sont arrêtées les 22-23 juin 1794 et incarcérées à l’ancien couvent de la Visitation, transformé en prison. La Terreur est alors au plus fort et touche notamment les ordres religieux. Ainsi à Arras, le 26 juin, quatre religieuses des Filles de la Charité sont exécutées et en juillet, 32 religieuses, Ursulines, sacramentaires et bernardines, ainsi que 30 prêtres, sont guillotinés.

Le 12 juillet 1794, les seize carmélites sont transférées de Compiègne à Paris, où elles sont jugées le 17 juillet sous l’accusation de « machiner contre la Révolution ». L’acte d’accusation est rédigé par Fouquier-Tinville. Elles sont condamnées à mort et exécutées le jour même comme « fanatiques et séditieuses ».

Le 17 juillet, en marchant vers leur martyre, elles prient et chantent le Miserere, le Salve Regina et le Te Deum.  Au pied de l’échafaud, elles entonnent le Veni Creator et renouvellent les promesses de leur baptême et leurs vœux religieux.  Sœur Constance de Jésus (Meunier), novice, est appelée la première.  Elle demande à la Mère prieure (Thérèse de Saint-Augustin Lidoine) sa bénédiction et la permission de mourir.  Elle gravit ensuite les marches de l’échafaud en chantant le Laudate Dominum omnes gentes.  La même scène se produit pour les autres sœurs.  La prieure est immolée la dernière.  Elles sont ensuite inhumées dans une fosse commune au cimetière de Picpus.  Le 27 mai 1906, elles sont béatifiées par le pape Pie X.

« Quel bonheur de mourir pour son Dieu ! » s’était écriée l’une d’elles.  « Soyons les dernières à mourir. » En effet, dix jours après ce sacrifice cessait la tourmente qui, pendant deux ans, avait répandu sur le sol de France le sang des fils de France » (Décret de Béatification)

Les carmélites de Compiègne furent béatifiées deux semaines après que Julie eut reçu cet honneur le 13 mai 1906.

Comme les carmélites de Compiègne, Julie, humblement, participe au mystère d’amour d’un Dieu blessé par la souffrance du monde.  Malgré le danger des troubles liés à la Révolution française, sa conviction intime en la Bonté de Dieu est inaltérable.  Entièrement paralysée et ne pouvant s’exprimer, elle donne un sens à sa vie en s’offrant en victime et en présentant au Christ sa vie de femme dépossédée de toute activité et de toute possibilité de service.  Cet abandon la conduit à une confiance absolue.  Elle écrira plus tard :

Un signe fut donné à Julie, comme une réponse et aussi comme un appel à un don absolu (voir le thème du mois de mai) :

Si la croix est présente, Julie sait qu’elle est l’expression de l’infinie bonté de Dieu et de son incommensurable amour.